时事分析 | 区域及经贸发展 | 2020-11-18 | 《信报》

零编码开发软件兴起 全民开发时代来临



开发网页或应用程式,从来不易,开发者需具备一定的「写code」(编程)能力。不过,近年低代码(Low-code)或零代码(No-code)开发工具渐渐兴起,用户只需编写小量甚至完全不用代码,也可开发出应用程式。这些工具的出现,吸引不少企业使用,不仅改变了编程业界和一般企业的营运,对在基础教育阶段教授编程知识的意义,也带来反思。

传统开发应用程式,往往要写上数千行代码,而且每一步骤都要反复测试,往往消耗很多时间。现时兴起的低代码或零代码开发工具,将这个繁复的过程,简化得有如砌积木般,用家拼拼砌砌,便能轻松开发软件。它们一般有拥有一个图像化的介面,将开发工作不同程序背后复杂的代码,转化为一个个以图像代表的「零件」。用家只要拖动图像,把「零件」放在所需位置,便能「组装」出应用程式。[1]

现时坊间有不少低代码或零代码开发工具,以欧美企业为主,较为领先的代表有科技巨头微软和Salesforce,亦有初创Mendix和OutSystems。[2]根据市场研究公司Grand View Research,全球低代码应用开发平台市场估计由2019年的114.5亿美元,增长到2027年的442.7亿美元,2019年以北美市场占最大份额。[3]

低代码助专业技术人员省时

低代码和零代码开发工具虽有共通点,但各有其独特之处。低代码开发是指通过编写最小量的代码,快速开发软件,这类开发平台适用于精通编程的人员,帮助他们简化开发流程,把所需时间由数周或数月,减至数小时或数天。[4]

其实在开发软件的流程中,有一些基本步骤,例如建立基本框架,并不需要每开始一个新项目都重做一次。低代码开发工具可以帮助专业开发人员,跳过这些步骤的手动编码,同时减少出错的机会,他们可集中精力和时间于具价值的创新部分。[5]

美国7-11过往使用Excel表格,储存产品销售和价格资料,但货物众多令表格相当冗长,每天四出巡铺的区域经理,难以用智能手机或平板电脑查阅。有见及此,该公司的IT人员就采用低代码工具,在四天内快速开发出一个现场价格改善应用程式,在程式内模仿许多企业级功能,方便区域经理即场查阅相关资料,与加盟商商讨改变铺中产品摆位,以提升销售额。[6]

零代码为编程新手而设

而零代码开发则「更上一层楼」,是指任何人均可在不具备编程知识和技术的情况下,根据个人需要开发应用程式。这方法适合作为「开发新手」的商务用户使用,开发功能相对有限的应用程式。[7]

专门收购和投资互联网业务的企业Tiny联合创办人Andrew Wilkinson,早前在社交媒体上,分享使用零代码开发工具的经验。他自言不谙编程,故过往每开发一个程式,通常需要花费2.5万至10万美元聘用开发人员,并且需时三至六个月,既昂贵又耗时,令他沮丧;但他改用不同的零代码开发工具后,每次只需数天便能创立应用程式,而费用仅约原本的五分之一,而随后的调整和维护工作亦可以自行完成,无需聘请专业人员处理。[8]

 

 

开发人员短缺 企业采用冀助释放人力

低代码和零代码开发工具带来的便捷,更使其有机会成为主流。客户关系管理平台Salesforce于2019年的2月及3月[9],分别访问100及105位北美、亚太及欧洲地区的大型企业IT部门高级管理人员,发现有25%受访者所代表的企业,正在使用低代码或零代码开发工具,另有41%企业计划在未来两年内使用这些工具。[10]资讯科技研究与咨询公司Gartner预测,到2024年,低代码技术将负责65%以上的应用程式开发活动。[11]

其盛行的原因十分简单,就是相关人才长期供不应求,其中软件工程师便长期占据LinkedIn市场上需求最大的工作岗位首五位。[12]Google云端平台主管及副总裁Amit Zavery[13]指出,大多数企业的开发资源紧绌,业务计划要互相争夺资源,令部分项目卡在IT一环,积压数月以至数年。[14]企业遂使用低代码和零代码开发工具,自行处理部分IT工作,来减少对开发人员的依赖。[15]

除了缺乏IT人才,部分企业希望让应用程式更反映业务需要,也是低代码和零代码开发工具渐受欢迎的原因。Zavery解释,企业业务部门的员工往往最了解该领域的挑战,所以管理层希望让他们自行开发应用程式。[16]

Zavery认为,低代码和零代码开发工具正正满足企业的需求,它并非要取代传统开发人员,而是从繁复的基本工序中释放专业人才,让他们更专注地处理复杂的项目;至于非技术人员亦可以自行构建所需的简单应用程式。[17]亦有说法认为,因为相关工具降低了开发的门槛,有利企业在数码转型的过程中,加快采用新技术,来协助业务发展和营运。[18]

公民开发人员角色吃重

Google旗下的AppSheet,是其中一个获广泛应用的零代码应用程式开发平台,让用户无需编码,即可开发应用程式,并可连接多个第三方的数据来源,包括G Suite、Salesforce,或透过API(应用程式介面)公开的公司数据库,帮助企业加快开发应用程式。[19]

跨国先进材料和特种化学品公司索尔维(Solvay)便使用AppSheet,来协助公司数码转型,支援员工开发内部数码方案,以应用程式推动自动化,取代过往靠纸张完成的工作流程。例如工厂要进行设备例行检查,员工可直接在平板电脑记录设备的情况,并查看设备的数据表和图片;完成检查后,应用程式便会自动通知控制室,并直接连接至公司内部的其他系统;若发现异常,亦可立即采取行动。Solvay集合了近400名从没接受正式编程训练的员工,建立一支「公民开发人员(citizen developers)」团队,至今已创造了约1,000个应用程式。[20]

随着低代码和零代码工具的普及,加强非技术人员的开发能力,预料不少企业也会效法Solvay,设立公民开发人员团队。他们虽然并非技术员工,没经过正式编程培训,却能遵循IT开发准则或使用IT部门认可的低代码平台,创造应用程式来改善业务营运流程。根据低代码平台OutSystems于2019年访问逾3,300名专业IT人员的调查,有49%受访者表示,其企业正发展公民开发,并受到IT部门不同程度的管理和监督,以确保开发工作不会为公司构成风险。[21]

工具为辅 打好基础才是王道

拉远一点从社会角度来看,低代码和零代码工具的愿景就是让每一个人都具备开发能力,在其辅助下,人人均是开发者的时代或将来临。[22]其实现代生活早已进入数码时代,绝大部分人都拥有智能手机,人类学习如何和电脑、程式沟通似乎已经是不可或缺,而一股鼓吹「全民学编程」的风气正应运而生。

为了装备下一代迎接未来的数码经济时代,不少地方已将编程纳入常规教育,英国便是全球首个国家将编程列为中小学必修科目。[23]在香港,课程发展议会今年亦发布《计算思维─编程教育:小学课程补充文件》供学校参考,以推展编程教育,当中教育局建议在小学四至六年级的课程教授编程,让学生掌握编程的技巧,并应用到不同的情境。[24]部分企业和社会组织亦鼓励和推动员工、成人学习编程,与时并进兼增强竞争力。[25]

但值得反思的是,既然如此方便的低代码和零代码工具经已面世,使得人们不谙编程也可参与软件开发,社会还需要「全民学编程」吗?这个问题,可以分两部分解答。

首先,低代码和零代码开发工具,在功能上始终有限制。对于使用低代码的专业开发人员来说,工具只是帮他们加快处理开发软件必要的基本流程,其后还是要运用个人编程能力建立软件解决方案,以处理复杂问题。[26]若是要开发出独一无二的创新之作,便不可能有写好的代码工具供开发者「照板煮碗」,必然要手动编程。

亦有外国软件工程师撰文表示,学习编程是「一理通,百理明」,只有扎实的学习基础,充分掌握其涉及的概念、理论和逻辑,才是透过开发软件解决各种问题的根本,担忧低代码和零代码开发工具会令用家对编程产生片面的认识,无法有足够解决问题能力。[27]

另一方面,透过编程教育,大众获得的远多于编程知识和技能,或所开发的作品。《计算思维─编程教育:小学课程补充文件》列明,香港推行编程教育并不是要训练和培养电脑程序编写员,而是培养学生的计算思维的能力,让他们得到实作经验及建立解难的信心,透过团队合作及重复的测试来解决问题。[28]

许多本港企业的管理层虽然明白数码转型的重要性,但知易行难,实行时或欠缺全盘策略,亦往往面对财政和缺乏相关意识人才的障碍,而员工又不愿意作出改变。[29]日见盛行的低代码和零代码开发工具,降低了企业投入软件开发的技术和财政门槛,或可成为本港企业推动数码转型的一大助力。惟企业也要谨记,工具只是辅助,拥有扎实数码技能,与时并进,才是应对数码时代急速转变的关键所在。

1 Matthew Revell, “What Is Low-Code? 2020 Update,” OutSystems, https://www.outsystems.com/blog/posts/what-is-low-code/, last modified January 16, 2020; Max Katz, “What is no-code?,” Max Katz, https://maxkatz.org/2020/01/30/what-is-no-code/, last modified January 30, 2020.
2 「五分钟解释低代码平台(low-code)是什么?」。取自iT邦帮忙网站:https://ithelp.ithome.com.tw/articles/10237227?sc=hot,最后更新日期2020年9月15日。
3 “Low-Code Application Development Platform Market Size Worth $86.92 Billion By 2027: Grand View Research, Inc.,” PR Newswire, https://www.prnewswire.com/news-releases/low-code-application-development-platform-market-size-worth-86-92-billion-by-2027-grand-view-research-inc-301122662.html, last modified September 2, 2020.
4 Soren Kaplan, “Why No-Code and Low-Code Software Is the Industry Disrupter You Should Pay Attention To,” Inc., February 18, 2020, https://www.inc.com/soren-kaplan/why-no-code-low-code-software-is-industry-disruptor-you-should-pay-attention-to.html; Richard Liu, “Will the No-Code movement kill code?,” UX Collective, https://uxdesign.cc/will-the-no-code-movement-kill-code-d4bd7704055c, last modified June 9, 2020; Jason Bloomberg, “The Low-Code/No-Code Movement: More Disruptive Than You Realize,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/jasonbloomberg/2017/07/20/the-low-codeno-code-movement-more-disruptive-than-you-realize/#1d77b53f722a, last modified July 20, 2017.
5 Matthew Revell, “What Is Low-Code? 2020 Update,” OutSystems, https://www.outsystems.com/blog/posts/what-is-low-code/, last modified January 16, 2020.
6 Clint Boulton, “What is low-code development? A Lego-like approach to building software,” CIO, https://www2.cio.co.nz/article/657569/what-low-code-development-lego-like-approach-building-software/, last modified February 11, 2019; “What is Low-Code Development: Features, advantages, and more,” Four Cornerstone, https://fourcornerstone.com/what-is-low-code-development-features-advantages-and-more/, last modified January 2, 2020.
7 Soren Kaplan, “Why No-Code and Low-Code Software Is the Industry Disrupter You Should Pay Attention To,” Inc., February 18, 2020, https://www.inc.com/soren-kaplan/why-no-code-low-code-software-is-industry-disruptor-you-should-pay-attention-to.html; Richard Liu, “Will the No-Code movement kill code?,” UX Collective, https://uxdesign.cc/will-the-no-code-movement-kill-code-d4bd7704055c, last modified June 9, 2020; Jason Bloomberg, “The Low-Code/No-Code Movement: More Disruptive Than You Realize,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/jasonbloomberg/2017/07/20/the-low-codeno-code-movement-more-disruptive-than-you-realize/#1d77b53f722a, last modified July 20, 2017.
8 “Andrew Wilkinson,” Twitter, https://twitter.com/awilkinson/status/1214285271090388994, last modified January 7, 2020.
9 「什么是 Salesforce?」。取自Salesforce网站:https://www.salesforce.com/hk/what-is-salesforce/,查询日期2020年9月16日。
10 “Enterprise Technology Trends: Insights from 100+ IT leaders worldwide,” Salesforce Research, https://c1.sfdcstatic.com/content/dam/web/en_us/www/assets/pdf/platform/salesforce-research-enterprise-technology-trends.pdf, accessed September 16, 2020.
11 Shannon Duffy, “Salesforce Is Named a Leader in the 2019 Gartner Magic Quadrant for Low Code Application Platforms,” Salesforce, https://www.salesforce.com/blog/2019/08/gartner-lcap.html, last modified August 20, 2019.
12 Blake Barnes, “The Most In-demand Jobs: Where the Opportunity Is Now,” LinkedIn, https://blog.linkedin.com/2020/may/june/18/the-most-in-demand-jobs-where-the-opportunity-is-now, last modified June 18, 2020; Blake Barnes, “What You Need to Know to Get Hired This Month: August 2020,” LinkedIn, https://blog.linkedin.com/2020/august/17/what-you-need-to-know-to-get-hired-this-month-august-2020, last modified August 17, 2020; Gregory Lewis, “The Most In-Demand Jobs Right Now,” LinkedIn, https://business.linkedin.com/talent-solutions/blog/trends-and-research/2020/most-in-demand-jobs, last modified October 15, 2020.
13 “Amit Zavery,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/googlecloud/people/amitzavery/#419c84d829e9, accessed September 15, 2020.
14 Amit Zavery, “The Future Of Business Innovation Is Not Based On Coding Alone,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/googlecloud/2020/09/08/the-future-of-business-innovation-is-not-based-on-coding-alone/#2a626151692b, last modified September 8, 2020.
15 “Can “No-Code” Solve the Software Engineer Talent Shortage?,” Dice, https://insights.dice.com/2020/02/13/no-code-solve-software-engineer-shortage/, last modified February 13, 2020.
16 同14。
17 同14。
18 Bill Doerrfeld, “7 Forces Driving the Low-Code Movement,” DevOps, https://devops.com/7-forces-driving-the-low-code-movement/, last modified August 27, 2020.
19 同14。
20 “Solvay and AppSheet: The Perfect Mix,” AppSheet, https://solutions.appsheet.com/hubfs/Solvay%20and%20AppSheet%20The%20Perfect%20Mix.pdf, accessed September 17, 2020.
21 Nigel Warren, “What Is Citizen Development and How to Govern It,” OutSystems, https://www.outsystems.com/blog/posts/citizen-developer/, last modified September 10, 2019; “Meet Your Citizen Developer,” Betty Blocks, https://query.prod.cms.rt.microsoft.com/cms/api/am/binary/RE3UTYb, accessed September 18, 2020.
22 「低代码时代来了,每个人都是程序员」。取自Microsoft网站:https://news.microsoft.com/zh-cn/低代码时代来了,每个人都是程序员/,最后更新日期2020年3月31日。
23 “D5 London: teaching children to code,” GOV.UK, https://www.gov.uk/government/publications/d5-london-summit-themes/d5-london-teaching-children-to-code, last modified December 8, 2014.
24 「计算思维─编程教育:小学课程补充文件」,课程发展议会,2020年,第3页。
25 「Hour of Code Hong Kong 专访:学 Coding 不只是孩子的事,提倡全民编程教育!」。取自TechApple网站:https://www.techapple.com/archives/25783,最后更新日期2018年9月27日;「全民编程时代,程序员该如何保住饭碗?」。取自链闻网站:https://www.chainnews.com/zh-hant/articles/428691024628.htm,最后更新日期2019年11月2日。
26 "Raise your low-code expectations," Mendix, https://www.mendix.com/low-code-guide/, accessed September 18, 2020.
27 Mina Pêcheux, "The 'no-code movement': will programmers be put out of business?," Medium, https://medium.com/@mina.pecheux/the-no-code-movement-will-programmers-be-put-out-of-business-7dba81ccfb49, last modified September 7, 2020.
28 同24,第3及5页。
29 「生产力局公布《香港企业数码转型》调查报告结果 本地中小企着重数码转型 惟缺乏整体策略」。取自生产力促进局网站:https://www.hkpc.org/zh-HK/about-us/media-centre/press-releases/2019/digital-transformation-hk,最后更新日期2019年9月25日。