时事分析 | 公共行政及法制 | 2016-08-08 | 《星岛日报》

用软件建立的假网军 会怎样左右选举大局?



立法会选举如箭在弦,各候选人都在加把劲宣传。虽然近年不时有人提出选战期间在互联网发表与选举相关言论,容易误堕法网,但Facebook及各大小网上讨论区,相信仍会是各候选人的重要战场。

当现实世界早有机械人参战打仗,网络机械人(bot)同样已为多国选举的候选人上「网」杀敌。虽然未知网络机械人是否已被应用到香港选战,但这项技术将会如何影响选民抉择以至政治生态,仍然值得讨论,以为日后香港检讨选举法例时,作好准备。

网络机械人乃电脑程式,能代人以电脑处理繁琐杂事,例如上网预订餐厅座位[1],或者重复点击,抢购演唱会门票。它们亦能在社交媒体大显身手,打理帐户、自动发文、按「like」、retweet(转推)。 [2]应用到选举宣传和动员人们参与政治活动,网络机械人可以节省不少人力物力,减少Facebook专页管理员疏忽所造成的「关公」灾难。

我有万「人」赞颂,他受万「人」指控

但另一方面,由于透过网络机械人可以操控上千上万的网络大军,假如有人在选举中以此技术在社交媒体开设大量帐户,对候选人歌功颂德或者口诛笔伐,营造其大受欢迎或神憎鬼厌的形象,​​便会有用假民意左右选情之舆。骇客Andrés Sepúlveda今年3月便向彭博商业周刊表示,过去曾以科技左右拉丁美洲国家的选举,包括在2012年的墨西哥总统选举中,暗中帮革命制度党(Partido Revolucionario Institucional)候选人涅托(Peña Nieto)造势,方法包括用上千个已开设一年、几可乱真的Twitter帐户,主导网上话题,例如涅托将会解决当地因毒品衍生的暴力问题,他又操控30,000多个Twitter网络机械人,在网络散播谣言,指涅托的竞争对手欧布拉多(López Obrador)的支持度越高,当地货币就越贬值。 [3]

在南韩,当地的国家情报院(National Intelligence Service)人员亦被指在2012年总统选举期间,以电脑程式在Twitter发布讯息,为参选总统的朴槿惠造势,包括赞扬时任政府的政策,以及指朴的对手亲近北韩。 [4]

以假帐户结真心交

唱好自己,抺黑对手,是由来已久的选举手段,非因现今科技而生。亦有人可能说,由网络机械人所创造的帐户,「假的真不了」,有信心不受迷惑。但事实是网络机械人以假乱真的能力愈来愈高。由早期只是简单的「出文机器」,发展至可以伪造帐户个人资料,懂适时出文,与人在网上对话。它们亦懂得增加自己在社交媒体上的影响力,例如透过增加Twitter跟随者(followers)数目,扩阔社交圈子,以及找出社交网络内受欢迎或具影响力的人,关注他们并向他们发讯息,吸引注意。 [5]

莫说网络机械人愈来愈聪明,即使它们只是渔翁撒网,已经能跟很多人成为网友。加拿大英属哥伦比亚大学(The University of British Columbia)硏究人员曾以102个网络机械人操作Facebook,当中有49个扮演男性用户,53个扮女生,以两天时间分别向2,391和2,662个帐户发出「加为好友」的要求,结果获接纳的百分比分别为15.9%和22.3%。其后这批网络机械人又在六周内再向3,517个用户发出「加为好友」的要求,当中有2,079个用户接受,成功率达59.1%。总体而言,网络机械人的帐户内朋友数量愈多,或者双方共同朋友的数量愈多,人们接受它们「加为好友」的比率就愈高。 [6]

假友情改变民情

与真人成功结交后,网络机械人要对他们施加影响,便行近一大步。在2009年,意大利都灵大学(The University of Turin)学生Luca Maria Aiello等人在一个聚集爱书之人的社交网站aNobii,开设了一个由网络机械人lajello打理的帐户。 lajello初时除了浏览该网络上全部人士的页面外,没与其他人作任何交流。尽管如此,仍有不少注意到lajello曾拜访的人士,在lajello的页面留言。至2011年12月,lajello成为该社交网络上最受欢迎的「用家」之一,超过6.6万人到访其页面,它亦收到逾1,200人的2,435条短讯。为测试lajello的影响力,学者透过lajello向其他帐户推介朋友,发现有百多人在36小时内跟从lajello的交友建议,其中与lajello已建立朋友联系的用家,有更大机会跟从建议。 [7]

网络机械人不一定要直接影响所有人的想法。古谚「三人成虎」,当人们看到网络上有不少人士,包括自己朋友也在复述某些谣言的时候,实难保不会信以为真。 2010年美国特拉华州(State of Delaware)参议院的特别选举,事后就被指有大约十个网络机械人在Twitter发表以千计的讯息抺黑民主党候选人,指其用公帑出席晚宴和时装展。这些网络机械人还会特别在讯息中提及(mention)个别受欢迎用户,为那些用户制造很多「人」告知相同消息的错觉,因而信以为真,于是再将这些谣言转发给自己的跟随者。 [8]

从以上可见,人们在社交媒体上接触到由网络机械人散播的流言,甚至信以为真,并非无的放矢。然而,流言蜚语是否足以动摇一个人的政治信念,又是另一问题。现时似乎未有相关硏究去证明网络机械人对于实际选举结果的影响。早前提及南韩国家情报院介入总统选举,起诉人员虽然控告了情报院高层人员,但无法说明情报院的行动怎样左右到选举结果。 [9]

制造垃圾讯息 劣币驱走良币

当然,要打击政治上的敌人,未必需要以几可乱真的谣言「洗版」,靠一些毫无意义的留言,破坏别人的网上动员,也是网络机械人肮脏技俩之一。例如数年前在墨西哥,有示威人士利用Twitter主题标签'#YaMeCanse'(意即「我受够了」),来组织示威和发放资讯,不过不久后Twitter涌现了大量同样标签的推文,当中除了一些标点符号外,没有其他内容,疑似由网络机械人所为。结果,以'#YaMeCanse'标签的推文被海量的「废文」淹没,组织人士再难以相同标签互通消息。 [10]这种把标签鹊巢鸠占的手段,在叙利亚也出现过。过去有叙利亚人会在发表当地示威的新闻和照片的推文加上'#Syria'标签,吸引外界关注。不过在2011年,有报道提及有网络机械人频密发放有'#Syria'标签的推文,内容却可能不涉政治,如当地风景照片,意图转移人们对当地示威的注意。 [11]

总体而言,虽然现时能观察到网络机械人在政治活动中的踪影,不过要找出背后由何者所为固然有难度,它们是否造成直接影响,似乎亦未有定案。不过,其间接损害始终不能忽视。例如2011年,角逐党内总统提名的美国共和党人纽特.金里奇(Newt Gingrich)有约133万个Twitter跟随者,抛离跟随者不足10万的竞争对手。不过,其后有曾为他做事的人,指其Twitter跟随者中有约八成为不活跃帐户,或是由专门制造假帐户的公司创立。 [12]及后社交网络搜寻公司PeekYou经调查后,认为金里奇的百万追随者中只有10.6万个真有其人,即假帐户的比率多达92%。 [13]美国印第安纳大学布鲁明顿校区(Indiana University Bloomington)的研究人员也发现,金里奇的跟随者在「零推文」、「没有填写所在地」、「没有个人资料」以及「用系统预设图案做帐户头像」等范畴的比率,冠绝其他参选人。 [14]

资料来源:Center for Complex Networks and Systems Research, Indiana University Bloomington

东窗事发需时 遗祸难以修正

虽然有多方证据显示金里奇造假,但在东窗事发前,知名政治新闻网​​站Politico上,曾有文章分析指金里奇Twitter跟随者数目远超他人,乃因为其发文幽默有趣,引人入胜云云。 [15]可见即使最终「假的真不了」,但曾根据错误讯息进行的分析,仍是会被连累。其连带影响不容轻视,因为随时会改变选情。过往智经曾介绍一些研究机构会透过分析Twitter上的推文,冀借此推测选举结果。 [16]但当网络机械人充斥网络,万一误导有关研究,群众又对研究的推测信以为真,便可能改变他们的投票意向。

现实中的选举是否会如此发展,当然仍有待考证,再者并非所有现身在社交媒体的网络机械人皆无裨益,例如由网络机械人操作的Twitter帐户Stay Woke Bot,就替黑人平权运动人士解答提问,以及应付一些志在「找麻烦」的人士。 [17]因此禁绝网络机械人并非唯一选择。有意见认为,用于推动民主以及公共效益的网络机械人,应开宗明义让人察悉到其真身乃机械人,亦认为社交媒体公司应负更大责任去减少网络机械人作恶。 [18]有人就要求政治人物应公开承诺不会率先使用网络机械人。 [19]在香港,近期有不少围绕利用社交媒体做选举宣传的意见及讨论。 [20]除了关注「真网民」会否因为发表对选举的意见而误堕法网,网络机械人扮演的「假网民」,亦值得人们思考其于法例中的位置。

1 Kurt Wagner, "Bots, explained: What's the point? Or the business model?" Recode, April 11, 2016, http://www.recode.net/2016/4/11/11586022/what-are-bots.
2 Michelle Forelle et al., "Political bots and the manipulation of Public Opinion in Venezuela," Microsoft Research, July 2015, http://research.microsoft.com/pubs/265204/1507.07109.pdf, p. 1; Emilio Ferrara et al., "The Rise of Social Bots," arXiv.org, Cornell University Library, June 26 , 2015, http://arxiv.org/pdf/1407.5225v3.pdf, pp. 3 and 4; Bob Hutchins, "Why You Should Never Use Instagram Bots to Get More Likes & Followers," Business 2 Community, http://www.business2community.com/instagram/never-use-instagram-bots-get-likes-followers-01209425#484Ll17XCZDhKPfA.97, last modified April 20, 2015.
3 Jordan Robertson, Michael Riley, Andrew Willis, "How to Hack an Election," Bloomberg, March 31, 2016, http://www.bloomberg.com/features/2016-how-to-hack-an-election.
4 Choe Sang-Hun, "Prosecutors Detail Attempt to Sway South Korean Election," The New York Times, November 21, 2013, http://www.nytimes.com/2013/11/22/world/asia/prosecutors-detail-bid-to-sway-south-korean-election.html?_r=0.
5 Emilio Ferrara et al., "The Rise of Social Bots," arXiv.org, Cornell University Library, June 26, 2015, http://arxiv.org/pdf/1407.5225v3.pdf, pp. 3 and 4.
6 Yazan Boshmaf et al., "The Socialbot Network: When Bots Socialize for Fame and Money," Annual Computer Security Applications Conference, https://www.acsac.org/2011/openconf/modules/request.php?module=oc_proceedings&action =view.php&a=Accept&id=175&type=2, December 2011, pp. 98 and 99.
7 Emerging Technology from the arXiv, "How a Simple Spambot Became the Second Most Powerful Member of an Italian Social Network," MIT Technology Review, August 5, 2014, https://www.technologyreview.com/s/529696/how-a-simple-spambot-became-the-second-most-powerful-member-of-an-italian-social-network.
8 Jacob Ratkiewicz et al., "Detecting and Tracking Political Abuse in Social Media," Association for the Advancement of Artificial Intelligence, http://www.aaai.org/ocs/index.php/ICWSM/ICWSM11/paper/view/2850/3274, July 2011, p. 302
9 同4。
10 Klint Finley, "Pro-Government Twitter Bots Try To Hush Mexican Activists," WIRED, https://www.wired.com/2015/08/pro-government-twitter-bots-try-hush-mexican-activists, August 23, 2015.
11 Jillian C York, "Syria's Twitter spambots," The Guardian, April 21, 2011, http://www.theguardian.com/commentisfree/2011/apr/21/syria-twitter-spambots-pro-revolution.
12 John Cook, "Most of Newt Gingrich's Twitter Followers Are Fake," Gawker, http://gawker.com/5826645/most-of-newt-gingrichs-twitter-followers-are-fake, last modified August 1, 2011.
13 John Cook, "Update: Only 92% of Newt Gingrich's Twitter Followers Are Fake," Gawker, http://gawker.com/5826960/update-only-92-of-newt-gingrichs-twitter-followers-are-fake, last modified August 2, 2011.
14 "Profile of the 2012 Presidential Candidates' Twitter Followers, Center for Complex Networks and Systems Research, Indiana University Bloomington, http://cnets.indiana.edu/groups/nan/truthy/statistical-profile-of-the-2012-presidential-candidates-twitter-followers, accessed May 25, 2016.
15 Emily Schultheis, "Gingrich leads Twitter primary," Politico, July 12, 2011, http://www.politico.com/story/2011/07/gingrich-leads-twitter-primary-058812.
16 「用键盘打赢一场选战」。取自智经硏究中心网站:http://www.bauhinia.org/index.php/zh-HK/analyses/401,最后更新日期2015年12月14日;Chris Tighe, "Tweets analysed for clues to UK general election result," Financial Times, May 6 2015, http://www.ft.com/cms/s/0/a6352d30-f338-11e4-a979-00144feab7de.html.
17 Jess Zimmerman, "Can a # BlackLivesMatter Twitter bot support activism and silence trolls?" The Guardian, July 22, 2015, http://www.theguardian.com/commentisfree/2015/jul/22/blacklivesmatter-twitter-bot-activism-trolls.
18 Tim Hwang, Samuel Woolley, "How Politicians Should and Shouldn't Use Twitter Bots," Slate, March 8, 2016, http://www.slate.com/articles/technology/future_tense/2016/03/how_politicians_should_use_twitter_bots.html.
19 Philip N. Howard, "Let's make candidates pledge not to use bots," Reuters, January 2, 2014, http://blogs.reuters.com/great-debate/2014/01/02/lets-make-candidates-pledge-not-to-use-bots.
20 陈雪玲,〈支持者f​​b转头像 加hashtag 可当选举广告〉,《苹果日报》,2016年5月12日,A13页。