时事分析 | 创新及科技发展 | 2018-01-15 | 《经济日报》

物联网时代的低端人口



在今天,人们对手提电脑、智能手机、电子书、平板电脑等产品,不会陌生,每人身边亦可能已有不只一两件能上网的设备。当物联网时代亦步亦趋,能够连接上网的生活用品,更是日新月异,它们可能是门铃,或许是雪柜,甚至可以是脚下的一双跑步鞋。[1]喜欢追赶潮流的一群,大概会为此雀跃万分。

但另一方面,科技面前,并非人人平等。有人可能碍于经济能力不足,或是未能掌握相关知识,而没法与科技一起进步,反而被甩在时代的后头,一再被抛离,谋生能力和生活质素,与其他人差距愈来愈远。个人、企业、城市,以至国家该如何应对这种现象,是物联网时代一个重要话题。

物联网孕育海量联网设备

根据美国皮尤研究中心的定义,物联网(Internet of Things),是指由智能传感器、网路摄影机、软件、数据库和大量数据中心等建立而成的全球联网环境。[2]更简单地说,任何一件可透过网络与其他物件互联互通的物件,都可称为物联网设备。[3]

根据市场研究机构国际数据资讯(International Data Corporation, IDC)估算,全球每分钟增加的网络连结点,将从2015年的4,800个,增至2020年的7,900个,而连上物联网的设备,也将从2014年的103亿项,增至2020年的295亿项。[4]

全球获益程度不均 强弱更悬殊?

然而,物联网发展的好处,却不一定平均分配。麦肯锡全球研究院估算,物联网在2025年可为世界带来相当于3.9万亿至11.1万亿美元的社会效益[5],当中大部分(62%)会落入已发展国家。[6]参考网络装置公司思科(Cisco)的预测,2019年全球各地人口能享受到的物联网服务,也会出现「贫富差距」。在北美和西欧等发达地区,人均拥有的联网设备将分别达到11.6件和8.2件,远远多于拉丁美洲的2.9件,以及中东和非洲的1.4件。[7]

要注意的是,以上思科所指的联网设备,已经包含了智能电话等主要由人手操作的装置,如果只计算机器对机器(M2M)[8]设备,跨地域的「贫富悬殊」更是鲜明,预计到2019年,大部分发达国家,均有过半数的联网设备属于M2M,在日本和韩国等地,相关比例更接近七成,与印度、中东和非洲等地的不足两成相比,可谓差天共地。[9]

差距如此巨大,不难理解,毕竟物联网产品属于高消费项目,简单如一个物联网门铃,亦可索价近200美元。[10]在智能手机定价每创高峰的今天,如果还要额外购置几部物联网设备,对许多人来说,无疑是百上加斤。

城市发展分先后 数码鸿沟难避免

在数码世界,不同社会、经济及文化背景的人,获得数码产品的机会和使用这些产品的能力,各有不同,有人将这种现象称为「数码鸿沟」。或许有人认为,物联网设备并非生活必需品,无需过虑。不过,物联网设备与人们的生活成本,可谓息息相关,除了能让用家的生活更为便捷,更可能涉及实质开支。在美国,便有保险公司让使用指定品牌智能家居产品的客户,享有最高5%的家居保险费用折扣。[11]

要收窄数码鸿沟,每一步都不容易。过去香港政府投放数以十亿计的资源,推动多项措施包括「上网费现金津贴计划」和「一家一网e学习」等,才把低收入家庭学生使用互联网的比率,由2010年的87%增至2014年的96.4%。[12]

最近政府发表《香港智慧城市蓝图》,指将在2019年推行「多功能智慧灯柱」试点计划[13],期望透过设置路边智慧灯柱收集数据、传送影像、发放资讯[14],以至成为Wi-Fi和5G发射装置的据点,借其绵密的排列,为附近居民提供更优质的流动通讯服务。不过或受成本所限,政府首两年先计划在中环、湾仔、尖沙咀及观塘等人流、车流密集的区域安装。[15]万事起头难,要让全港居民都普遍享受核心区的待遇,仍有漫漫长路。

数据服务的游戏规则 决定消费者和企业的进入门槛

购买及安装物联网设备,固然有固定成本,购入之后要维持其运作,相关的数据费用更属长期支出。为迎接物联网和5G流动服务革新,早前通讯事务管理局(通讯局)公布设立无线物联网牌照制度,开放予所有有兴趣人士申请。[16]有关5G的数据收费,现阶段尚未可知。 [17]不过,如果个人拥有的联网设备大增,所住地区又不是到处都有免费而安全的Wi-Fi服务,那么向网络服务供应商购买多个数据计划[18],想必无可避免,当中的财务负担,自然也不轻。

上网费用的多寡,受多种因素影响。去年12月美国联邦通讯委员会(Federal Communications Commission, FCC)决定终止2015年确立的网络中立原则(net-neutrality rules)[19],引起轩然大波。暂时虽未波及香港,但其对于消费者和初创企业的潜在影响,同样值得关注。

所谓网络中立,是指网络服务供应商必须公平对待所有流量,不能堵塞或减慢特定内容和网站的浏览速度,更不能采用VIP制,如浏览个别网站时可享受更快的网速。[20]据《华尔街日报》报道,美国的Virgin Mobile USA曾提供一项12美元的月费计划,限制用户只能在Facebook、Twitter、Instagram和Pinterest四个社交网站中任择其一,如果要全部浏览,月费增至22美元。若用户需要访问任何网上音乐服务,则需要每月再额外支付5美元。[21]

不过,上述报道也提及,即使存在网络中立原则,网络服务供应商仍可游走法律灰色地带,为特定网站提供「数据特权」。例如设计出限速或限制流量的经济方案,但允许用户在「爆流量」后如常访问Facebook或Twitter等。[22]

换言之,当网络服务供应商掌握更多制订游戏规则的权力,不只会影响一般用户,对于有意投资物联网产品的初创公司来说,也甚为不利。初创公司本来就需要与诸多科网巨企争夺产品市场,若再考虑数据及其他服务层面,大型企业也可能占尽优势。无怪乎IDC认为,未来引领物联网供应市场的,仍会是微软、AT&T、Verizon、思科和IBM等科网巨企。[23]

让更多市场参与者提供网络服务 能纾缓问题吗?

因此,初创企业能否在物联网时代与科网巨企一较长短,流动数据服务的相关政策制定,会是一大关键。在过去,由于无线电频谱是有限的自然资源,政府为免讯号互相干扰,会将频谱分割并发牌予特定营运商,称之为「授权频谱」(Licensed spectrum)。由于牌费高昂,这种频谱编配制度被指更有利大型寡头业者。

不过,英国国家基建委员会(National Infrastructure Commission)在2016年发表报告,认为最新的5G技术已能够管理干扰风险,故更有条件推广应用「非授权频谱」(Unlicensed spectrum),让更多市场参与者提供网络服务,有效降低成本。[24]

在香港,通讯局就物联网装置仍采用发牌制度,但指为促进新兴及创新服务的发展,已设较低牌照费用[25],而且没有为数量设上限。[26]在入场成本方面,现时无线物联网牌照每年会收取10万元固定费用,再视乎基地电台和无线物联网装置的数量按件征费,若设置100个基地电台,每个基地电台的年费是500元,费用将合共5万元。[27]

根据智经在2017年12月28日查询,已获通讯局发出无线物联网牌照的持牌者,暂时有两家,分别是Pixel Networks Limited和Thinxtra Network Limited[28],距离百花齐放,尚有不少距离。新制度是否真的有利创新,让不同市民、企业分享科技发展的甜美果实,还需拭目以待。

1 「数据协作与私隐 物联网发展的樽颈」。取自智经研究中心网站:http://www.bauhinia.org/index.php/zh-HK/analyses/456,最后更新日期2016年6月3日。
2 "Digital Life in 2025," Pew Research Center, http://www.pewinternet.org/2014/03/11/digital-life-in-2025/, last modified March 11, 2014.
3 同1。
4 "9 New Predictions And Market Assessments For The Internet Of Things (IoT)," Forbes, https://www.forbes.com/sites/gilpress/2015/07/30/9-new-predictions-and-market-assessments-for-the-internet-of-things-iot/#4df09db24e9d, last modified July 30, 2015.
5 “The Internet of Things: Mapping The Value beyond The Hype,” Mckinsey Global Institute, June 2015, https://www.mckinsey.com/~/media/McKinsey/Business%20Functions/McKinsey%20Digital/Our%20Insights/The%20Internet%20of%20Things%20The%20value%20of%20digitizing%20the%20physical%20world/The-Internet-of-things-Mapping-the-value-beyond-the-hype.ashx, accessed 28 December 2017. 麦肯锡在报告中使用经济影响力(economic impact)一词,用以衡量应用物联网设备之后能产生的潜在效益,透过分析环球超过150个物联网设备的使用案例,估算其带来的生产力改进、节省时间、提高资产利用率,和近似经济价值(包括减少了的疾病、意外和死亡),又强调潜在价值的估算并不等同于行业收入或是GDP,因为还包含了客户和消费者的价值。被分析的设备涵盖个人及家居管理、零售店环境、办公室、工厂、工作地点、车辆、城市和物流等层面。
6 “The Internet of Things: Mapping The Value beyond The Hype,” Mckinsey Global Institute, June 2015, https://www.mckinsey.com/~/media/McKinsey/Business%20Functions/McKinsey%20Digital/Our%20Insights/The%20Internet%20of%20Things%20The%20value%20of%20digitizing%20the%20physical%20world/The-Internet-of-things-Mapping-the-value-beyond-the-hype.ashx, accessed 28 December 2017.
7 "As Two Digital Divides Close, A New One Threatens," Huffington Post, https://www.huffingtonpost.com/robert-pepper/as-two-digital-divides-cl_b_8286040.html, last modified December 6, 2017.
8 指设备之间无需人为干预,可根据预先设定的模式或系统,自行透过网络沟通完成任务。
9 同7。
10 "SKYBELL HD," Skybell, http://www.skybell.com/product/skybell-video-doorbell-hd/, accessed December 14, 2017.
11 "Ring, American Family Insurance announce unique effort to help prevent home break-ins," Business Wire, https://www.businesswire.com/news/home/20151118005278/en/Ring-American-Family-Insurance-announce-unique-effort, last modified November 18, 2015.
12 「数码鸿沟 穷学生跨不过」。取自智经研究中心网站:http://www.bauhinia.org/index.php/zh-HK/analyses/332,最后更新日期2015年6月1日。
13 「香港智慧城市蓝图」,创新及科技局,2017年12月,第24页。
14 「智能城市物联网的应用」。取自COSA网站:http://www.cosa.org.tw/public_files/OSSForum/OSSF15/智能城市物联网的应用.pdf,查询日期2017年12月14日,第6页。
15 「智慧灯柱 便利城市」。取自政府新闻网网站:http://www.news.gov.hk/tc/record/html/2017/11/20171113_153726.shtml,最后更新日期2017年11月13日。
16 「通讯事务管理局新设无线物联网牌照」。取自通讯事务管理局网站:http://www.coms-auth.hk/tc/media_focus/press_releases/index_id_1570.html,最后更新日期2017年12月1日。
17 「5G最快2019年服务 每秒10GB媲美光纤」。取自文汇报网站:http://paper.wenweipo.com/2017/12/02/HK1712020024.htm,最后更新日期2017年12月2日。
18 "IoT's impact on the digital divide," Tech Target, http://internetofthingsagenda.techtarget.com/blog/IoT-Agenda/IoTs-impact-on-the-digital-divide, last modified November 3, 2017.
19 "FCC Votes to Dismantle Net-Neutrality Rules," The Wall Street Journal, https://www.wsj.com/articles/fcc-readies-unwinding-of-net-neutrality-regime-1513247401, last modified December 14, 2017.
20 同19。
21 "Want to See a World Without Net Neutrality? Look at These Old Cellphone Plans," The Wall Street Journal, https://www.wsj.com/articles/mobile-wireless-market-might-be-our-post-net-neutrality-world-1512988200, last modified December 11, 2017.
22 同21。
23 同4。
24 "Connected Future," National Infrastructure Commission, December 2016, pp.85-87.
25 同16。
26 「通讯局设立无线物联网牌照 强调发牌无上限」。取自香港电台网站:http://news.rthk.hk/rthk/ch/component/k2/1367890-20171201.htm,最后更新日期2017年12月1日。
27 「通讯事务管理局决定的牌照有效期和费用」。取自通讯事务管理局网站:http://www.coms-auth.hk/filemanager/tc/content_54/fee_validity_c.pdf,最后更新日期2017年12月1日。
28 「无线物联网牌照持牌人名单」。取自通讯事务管理局网站:http://www.coms-auth.hk/tc/licensing/telecommunications/wiot/list_of_licensees/index.html,查询日期2017年12月28日。