时事分析 | 公共行政及法制 | 2018-03-29 | 《经济日报》

官方加密货币有助对治金融危机?



说起虚拟货币,一般多会直接联想到比特币(Bitcoin)、莱特币(Litecoin)等被热炒的加密货币(cryptocurrency)[1]。对于各种民间发行的加密货币,各地政府的取态不一,既有如欧盟和中国内地般选择加强监管[2],最近香港证监会亦首次叫停一家公司向香港公众进行首次代币发行(ICO)。[3]另一方面,也有政府「亲自落场」,推出官方加密货币。他们究竟是想「追上潮流」,还是另有所图?

官方加密货币能挽救国家经济?

委内瑞拉政府在今年2月20日发行的石油币(Petro),是世界上首个由主权国家发行的加密货币,其币值由该国的原油储备支持,期望以此应对国内恶性通货膨胀的问题。[4]国际货币基金组织预测,委内瑞拉在2018年底的通货膨胀将加速升至惊人的13,000%[5],足以令到银纸变废纸,严重打撃当地经济民生。[6]有见及此,委内瑞拉政府将石油币币值与油价挂钩,让国民以其支付税款[7],并向当局购买食品、能源、医疗和教育等基本服务。[8]

不止是委内瑞拉,同样盛产石油的俄罗斯,根据《金融时报》报道,也在考虑推出「电子卢布」(cryptorouble)。总统普京的经济顾问Sergei Glazev认为这有助俄罗斯回避西方经济制裁,透过加密货币与世界各地交易。[9]

真正无现金社会 消费者主动放弃现金

推出官方加密货币,不一定是为了应对经济危机,其中瑞典政府便是出于对「无现金社会」的预期,而决定拥抱官方加密货币。瑞典中央银行(The Riksbanken,瑞典央行)相信,随着现金交易愈来愈少,由私营公司搭建的支付系统,将会成为钱银往来的主要渠道,但为了预备危机来临,官方有需要提供替代选项,推出官方加密货币,并建设独立于银行系统的基础设施。[10]

根据瑞典央行去年发表的《瑞典央行e-krona计划》(The Riksbank's e-krona project),瑞典迈入无现金社会的进程十分理想,零售业的现金支付比例从2010年的接近四成,下降至2016年的15%左右;大约三分之二消费者指他们不必管理任何现金。[11]若以支付金额计算,无现金化的进程就更为明显,在2016年支付的1.64兆瑞典克朗中,只有1.4%以现金支付。[12]

在香港,以电子渠道支付的私人消费开支,亦已经占整体六成以上。[13]随着近年内地科网巨企打入香港支付市场,以及政府推动储值支付工具和虚拟银行的发展,香港的无现金化进程,相信会进一步加快。

在无现金化被一些人视为先进的同时,瑞典作为无现金社会的先行者,却是有所警惕。他们发现,公众持有现金的比例自2007年开始向下,背后有着复杂的原因。虽然当地的商店、博物馆和餐厅,都只鼓励非现金交易[14],就连银行柜台都有半数不处理现金[15],但97%消费者,其实每月最多只有一次遇上无法用现金付款的情况。当局相信,瑞典的无现金化实况,是公众也在主动放弃使用现金。

无现金交易造就私营支付系统 构成新风险源头

这种情况可能会令一些人联想到数码鸿沟的问题,即一些难以使用无现金支付工具的人,例如长者、更生人士、游客和移民等,会被社会边缘化。[16]瑞典央行更担心,将支付系统的控制权交给私营部门,会形成「无王管」的风险[17],认为除非社会大众重拾现金,否则一般人将几乎没有机会以全无风险的央行资金储蓄和支付,进一步减低整个支付系统在危机后的复原力。[18]

遇上信心危机 官方支付平台有助稳定民心

瑞典央行相信,由国家推出官方加密货币e-krona,可让公众即使身处无现金社会,也有途径获得受官方保证的支付载体。为此,国家还要搭建一个独立于商业银行的支付基建系统,开放让多个支付服务供应商连接。[19]这个系统并非要「一统江湖」[20],不过央行估计当经济不景气时,人们会对银行业的信心下降,对e-krona的需求则迅速上升,特别是那些超出存款保障限额的资金,更会对受官方保证的e-krona趋之若鹜。这时候一个独立而安全的支付系统,就至关重要。[21]

瑞典央行指出,官方加密货币能够满足一般货币支付、记账和价值储存功能[22],也会带来有别于传统现金的功用,例如网上交易,和追踪交易双方的身份。

举例来说,瑞典央行构思的其中一种e-krona支付系统,是每名用户都需要在中央数据库注册一个户口,余额直接归属于用户名下,无论是交易还是存取资金,都需经网上进行,因此交易会被纪录和追踪;其好处是即使用户丢失手机,也不会遗失名下资金。[23]

除了上述「注册型」之外,瑞典央行也构思了一种更贴近现金的「价值型」官方加密货币系统。该系统不设中央数据库,用户只需持有储值卡,便可透过读卡器交易。其好处是如同现金交收一样匿名,政府无从追踪。然而,如果该储值卡损毁,或者失窃,后果就会如同丢失钱包中的现金。[24]

港情不同 讨论重心在于分散风险

与瑞典希望在商业银行之外完全另起炉灶相比,金融管理局拟于9月推出的「快速支付系统」,虽然同属政府牵头,但有更多与业界合作的成分,可方便用户进行跨银行即时转账或扣帐,并容许个人之间即时转账。现时,主要零售银行和储值支付工具营运商均表示会加入。[25]

由此可见,香港的零售银行和储值支付工具营运商虽同样「山头林立」,但快将有由官方促成的支付基建,与瑞典央行担心的情况不尽相同。不过单从应对经济危机的角度出发,政府是否需要推出「加密港币」,协助市民分散存款风险,在香港继续无现金化进程的同时,仍有一定讨论空间。

1 加密货币(cryptocurrency)是虚拟货币的一种,是一种使用密码学原理来确保交易安全及控制交易单位创造的交易媒介,最知名的代表就是比特币(Bitcoin)。
2 "EU finance head: we will regulate bitcoin if risks are not tackled," The Guardian, https://www.theguardian.com/technology/2018/feb/26/eu-finance-head-regulate-bitcoin-cryptocurrencies-risks, last modified February 26, 2018;「中国传研进一步监管虚拟货币跨境流动」。取自信报财经新闻网站:http://www2.hkej.com/instantnews/china/article/1776961,最后更新日期2018年2月27日。
3 「虚拟货币第一仗 证监首次叫停ICO 怀疑是无牌『集体投资计划』」。取自香港01网站:https://www.hk01.com/article/169749/,最后更新日期2018年3月19日。注:「首次代币发行」(ICO)是一种集资的方法,计划营办者透过发行数码代币(Digital tokens or coins)换取广泛使用的加密货币(例如比特币或以太币)或现金,藉此为研发特定的区块链项目筹募资金(例如一个新的区块链业务平台)。有关代币在首次发行完成后,可能会被安排在加密货币交易平台进行交易,以便投资者进行买卖。这些代币一般被视作新的加密货币。资料来源:「首次代币发行(ICO)、比特币(Bitcoin)及其他『加密货币』」。取自钱家有道网站:https://www.thechinfamily.hk/web/tc/financial-products/fintech/ico-bitcoin-cryptocurrencies.html,最后更新日期2017年9月8日。
4 "Venezuela Is Jumping Into the Crypto Craze," Bloomberg, https://www.bloomberg.com/news/articles/2018-02-20/venezuela-is-jumping-into-the-crypto-craze, last modified February 20, 2018.
5 "IMF Projects Venezuela Inflation Will Soar to 13,000 Percent in 2018," Bloomberg, https://www.bloomberg.com/news/articles/2018-01-25/imf-sees-venezuela-inflation-soaring-to-13-000-percent-in-2018, last modified January 25, 2018.
6 「欧洲以外,拉美也面临史无前例的难民危机」。取自新浪财经网站:http://finance.sina.com.cn/roll/2018-03-01/doc-ifyrztfz5953342.shtml,最后更新日期2018年3月1日。
7 同4。
8 高天佑,〈劏房币救废青〉,《信报财经新闻》,2018年2月2日,A12页。
9 "Putin considers 'cryptorouble' as Moscow seeks to evade sanctions," Financial Times, https://www.ft.com/content/54d026d8-e4cc-11e7-97e2-916d4fbac0da, last modified January 2, 2018.
10 "The Riksbank's e-krona project," Sveriges Riksbank, September 2017, p.4.
11 同10,第4页。
12 同10,第7页。
13 「香港,下一座无现金之城?」。取自智经研究中心网站:http://www.bauhinia.org/index.php/zh-HK/analyses/652,最后更新日期2017年10月16日。
14 "Cashless society 'would hurt Sweden's elderly'," The Times, https://www.thetimes.co.uk/article/cashless-society-would-hurt-sweden-s-elderly-pw7z2q856, last modified February 21, 2018.
15 同10,第10页。
16 "Cashless society 'would hurt Sweden's elderly'," The Times, https://www.thetimes.co.uk/article/cashless-society-would-hurt-sweden-s-elderly-pw7z2q856, last modified February 21, 2018.
17 "Switzerland's stock exchange chairman calls for 'e-franc'" Financial Times, https://www.ft.com/content/fcc7d27a-186e-11e8-9376-4a6390addb44, last modified February 25, 2018; "The Riksbank's e-krona project," Sveriges Riksbank, September 2017, p.4.
18 同10,第4和13页。
19 同10,第4页。
20 同10,第16页。
21 同10,第16和31页。
22 同10,第18页。
23 同10,第19页。
24 同10,第19和21页。
25 「快速支付系统料9月推出」。取自政府新闻网网站:http://www.news.gov.hk/chi/2018/01/20180110/20180110_145242_359.html,最后更新日期2018年1月10日。