时事分析 | 公共行政及法制 | 2018-08-13 | 《星岛日报》

追踪一代人 为政策制定长期打算



刚过去的7月,香港有168名在1997年4至5月出生的人,聚首一堂庆祝21岁生日。[1]他们都是一项由香港大学公共卫生学院推行的长期研究的研究对象,在研究计划中,被称为「九七的儿女」。[2]

这些「九七的儿女」,自婴孩时期至今已三度获研究团队邀请,提供多种有助研究的资料。[3]这类锁定同期出生人士的追踪研究,也称为「出生队列研究」(birth cohort study)[4],在英国、澳洲和新西兰等地其实都有进行[5],若能善用,对医疗、教育等公共政策的制订,有莫大帮助。惟这类研究有各种限制,并不容易付诸实行。

排除时代背景影响 更深入全面了解一代人

出生队列研究的价值,源于研究对象的出生时间皆极为相近,有助研究人员在分析他们的差异时,排除历史、政策等背景因素的影响[6],研究人员甚至可以透过观察个人层面的长期变化,探讨不同政府措施的有效性。

出生队列研究的另一大优点,是可以利用长期收集的资料,探讨更广泛的课题。英国历史最悠久的国家健康与发展研究(National Survey of Health and Development, NSHD),便利用研究对象「由摇篮到退休」等不同人生阶段的资料,探讨怀孕和分娩护理、婴儿成长是否受社会阶级差异所影响、家庭和环境因素对教育程度的影响、教育与就业和收入的关系,以至老龄化过程等。[7]

良好的出生队列研究,有助社会深入、全面地了解一代人,也能为政策制订提供坚实理据。在英国,有研究反映来自贫穷家庭的聪颖儿童,在六岁开始认知能力就被一些能力较差但家景富裕的儿童「超前」,这个发现驱使了当地政府增加学前教育的资源;此外,有研究人员发现在26岁时有精神健康问题的研究对象中,有半数在15岁时已患上精神病,此发现也引起了政策制订者关注,认为要透过早期介入,促进精神健康。[8]

「九七的儿女」研究则反映二手烟对婴儿健康的影响,指出在母体内以及出生后暴露在二手烟环境中的婴儿,出生后首年因而求诊及住院的成本达到3,000万元[9];研究亦发现接受母乳时间愈长的婴孩,在成长阶段受感染、患上哮喘、过胖,以至出现血压及心理健康问题的风险,较没有持续接受母乳的儿童低。[10]曾担任「九七的儿女」第一代研究员的港大医学院院长梁卓伟称,该研究的科学证据曾在立法会讨论,有助立法会在2007年通过在室内禁烟。[11]

研究漫长 难留住研究对象

出生队列研究的应用潜力虽然庞大,但要付诸实行,其实有不少挑战。首先是即使找到足够的参与者,那些研究对象也未必可以「从一而终」,有机会影响样本的代表性。[12]以英国的NSHD研究为例,其追纵对象是5,362名在1946年3月其中一个星期于英格兰、苏格兰和威尔斯出生的婴儿。[13]由他们出生至今,研究团队已进行24次调查。[14]但到2006至2010年那一波调查前,当初的参与者有13.4%的人已离世、10.6%移居海外、11.1%之前已拒绝参加研究,另有约6%自1999年起已失联。[15]

至于「九七的儿女」,历经21寒暑,计划的活跃参与者亦已缩减至约3,600人[16],较当初的8,327人减少了超过一半。[17]智经曾访问其中一名「九七的儿女」,其称在小学时曾接受研究,但因为想到不断参与调查的麻烦,故现时没有意欲再加入,又认为网上问卷能吸引较多人参加。

要吸引研究对象现身,确实不易。NSHD所采用的方法,是从研究对象踏入16岁起,每年发出生日卡,概括研究团队当时的工作、也会介绍该时期的出版刊物,以及提供表格供参与者确认或更改地址。[18]此外,研究参与者在23岁时获研究人员登文感谢,在65及70岁生日时又会收到有关NSHD的特别小册。[19]未知是否因为这些联系奏效,NSHD的调查多年来都能至少保持近八成的回应比率。[20]

至于「九七的儿女」的研究,研究团队也会定期以邮寄通讯向参与者报告研究成果,让他们明白参与研究对促进香港以至他区儿童成长和健康发展的贡献。[21]此外,研究小组又会提供超市和书局礼券、主题公园门票、大学百年纪念邮票等抽奖礼品,鼓励研究参与者回复问卷。[22]不过,智经所访问的「九七的儿女」,就称近年已没有收到研究小组的消息,又指虽然是研究的一份子,但不理解自己如何为研究或改善政策制订作出贡献。

时光流逝,除了研究参与者可能退出,研究团队也有可能出现变动。举例,NSHD研究计划发起人James WB Douglas医生,早在1979年便已退休。包括他在内,NSHD研究计划至今先后已有五名总监统筹。[23]在多次交接后,如何保证研究方向、执行细节等保持原汁原味,不变形、不走样,都是这类研究的挑战所在。

规模巨大 需要支援

此外,由于这类研究需要长期进行,成本绝对不菲。以「九七的儿女」为例,每年的营运经费便多达1,000至2,000万元,现有经费仅能支撑至本年底。[24]

不难预期,欠缺长期而稳定的资助,出生队列研究便要面对规模缩减,甚至中止的风险。一项在新西兰进行的出生队列研究,就曾经历政府削减投入研究的资金,令研究对象由至少6,800人大减至2,000人左右。[25]要确保出生队列研究的持续性,扩阔资金来源是方法之一。「九七的儿女」除了获得公帑资助,也有获得私人性质的资金的投入。[26]此外,在其他人使用研究数据时收取费用,也可能是开拓收入来源的一个方法。[27]

当然,规模庞大的出生队列研究,若有政府支持,成事的机会将更大。所谓的支持不一定是资助,还可以是提供资讯,让研究人员从市民的健康、教育、福利、税款等各式各样的资料,更深入了解所研究的范畴。[28]英国便有出生队列研究运用参与者的出生和教育记录协助分析。[29]这固然需要先征求研究参与者同意[30],但也需要合适的制度,让研究人员能够合理地取用相关资料。

世事如棋局局新,随着时间过去,环境改变,香港或者需要更多的出生队列研究,以分析不同社会、经济及文化因素为市民带来的影响。政府和各界人士在这方面的投入,是否会相应增加?

1 陈倩婷,「【九七的儿女】发表逾80篇论文 梁卓伟:港欠经费支援医疗数据库」。取自香港01网站:https://www.hk01.com/article/216241,最后更新日期2018年7月28日;「关于我们」。取自香港大学公共卫生学院「九七的儿女」出生队列研究网站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/about-us,查询日期2018年6月27日。
2 「关于我们」。取自香港大学公共卫生学院「九七的儿女」出生队列研究网站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/about-us,查询日期2018年6月27日。
3 陈倩婷,「【九七的儿女】发表逾80篇论文 梁卓伟:港欠经费支援医疗数据库」。取自香港01网站:https://www.hk01.com/article/216241,最后更新日期2018年7月28日。
4 "Birth cohort studies: What are the birth cohort studies?" University College London, http://www.ucl.ac.uk/ioe/departments-centres/centres/centre-for-longitudinal-studies/layout-components/accordion/birth-cohort-studies, accessed June 25, 2018; "The case for a new Australian birth cohort study," The University of Queensland Institute for Social Science Research, November 6, 2014, p. 8.
5 "Birth cohort studies: What are the birth cohort studies?" University College London, http://www.ucl.ac.uk/ioe/departments-centres/centres/centre-for-longitudinal-studies/layout-components/accordion/birth-cohort-studies, accessed June 25, 2018; "The case for a new Australian birth cohort study," The University of Queensland Institute for Social Science Research, November 6, 2014, p. 16; Hon Carmel Sepuloni, "Funding boost for Growing Up in New Zealand Study," Beehive.govt.nz, https://www.beehive.govt.nz/release/funding-boost-growing-new-zealand-study, last modified May 15, 2018.
6 "The case for a new Australian birth cohort study," The University of Queensland Institute for Social Science Research, November 6, 2014, p. 9.
7 "About the NSHD," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd, accessed June 25, 2018; "NSHD: Summary of Data Collected," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd/summary-data-collected, accessed June 25, 2018.
8 "Case study on the impact of IOE research: The British birth cohort studies," Institute of Education University of London, July 2010, p. 5.
9 T H Lam et al., "A prospective study on environmental tobacco smoke (ETS) and hospitalization due to respiratory illness in a birth cohort in Hong Kong," Health Services Research Committee, April 2002, pp. 19 and 22.
10 「港大公布『九七的儿女』追踪研究揭示推动母乳喂哺有利改善香港公共卫生现场联署『爱婴行动』联合声明吁政府尽快落实《香港守则》」。取自香港大学公共卫生学院网站:https://sph.hku.hk/tc/news/press-releases/press-releases-2014/hku-announces-a-children-of-1997-cohort-study-showing-breastfeeding-s-impact-on-hong-kong-s-public-health-baby-friendly-action-joint-declaration-signed-on-site-to-urge-for-immediate-implementation-of-the-hk-code,最后更新日期2014年7月18日。
11 朱韵斐,「【九七的儿女】梁卓伟忆研究历四代更替 倘无新资助忧失21年数据」。取自香港01网站:https://www.hk01.com/article/215657/,最后更新日期2018年7月28日。
12 M. Stafford et al., "Using a birth cohort to study ageing: representativeness and response rates in the National Survey of Health and Development," European Journal of Ageing 10(2) (2013), p. 145.
13 "About the NSHD," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd, accessed June 25, 2018.
14 同13。
15 同12,第146页。
16 陈倩婷,「【九七的儿女】港大追踪研究数千港B 研究员呼唤『失散BB』归队」。取自香港01网站:https://www.hk01.com/article/215645,最后更新日期2018年7月28日。
17 同2。
18 "Communicating with our members," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd/communicating-members, accessed June 27, 2018.
19 同18。
20 "Response rates," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/data/response-rates, accessed June 27, 2018.
21 「家长通讯」。取自香港大学公共卫生学院「九七的儿女」出生队列研究网站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/publications/newsletters,查询日期2018年6月27日。
22 「『九七的儿女』出生队列研究2011冬季通讯」,卫生署、香港大学李嘉诚医学院公共卫生学院,2011年12月。
23 "The Douglas Children: History of the NSHD and the scientific legacy of Dr James Douglas," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, https://www.nshd.mrc.ac.uk/study-members/douglas-children, accessed June 28, 2018; "New Director of MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL," University College London, http://www.ucl.ac.uk/news/slms/slms-news/slms/LHA-director, last modified February 1, 2017.
24 同3。
25 "9. Growing Up in New Zealand Study—Funding," New Zealand Parliament, https://www.parliament.nz/en/pb/hansard-debates/rhr/document/HansS_20161020_052950000/9-growing-up-in-new-zealand-study-funding, accessed June 28, 2018; Hon Carmel Sepuloni, "Funding boost for Growing Up in New Zealand Study," Beehive.govt.nz, https://www.beehive.govt.nz/release/funding-boost-growing-new-zealand-study, last modified May 15, 2018.
26 「研究经费」。取自香港大学公共卫生学院「九七的儿女」出生队列研究网站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/funding,查询日期2018年6月28日;"About WYNG Foundation," WYNG Foundation, http://wyng.hk/wp/about, accessed June 28, 2018.
27 Alan Doyle and Jean Golding, "The costing and funding of longitudinal birth cohort studies," Paediatric and Perinatal Epidemiology, 23(Suppl. 1) (2009), p. 87.
28 "Data Linkage," Centre for Longitudinal Studies, http://www.cls.ioe.ac.uk/page.aspx?&sitesectionid=1342&sitesectiontitle=Data+Linkage, accessed June 28, 2018.
29 同28。
30 "Linking cohort study data to administrative records: The challenges of consent and coverage," Centre for Longitudinal Studies, http://www.cls.ioe.ac.uk/page.aspx?&sitesectionid=1218&sitesectiontitle=Linking+cohort+study+data+to+administrative+records%3A+The+challenges+of+consent+and+coverage, accessed June 28, 2018.