时事分析 | 社会流动及福祉 | 2020-05-28 | 《经济日报》

#FreePeriods 一场消除「月经贫穷」的运动



女性每月总有几天不方便,需要用上各种卫生用品。这些每片数元、看似唾手可得的生活必需品,却不是每位女士都负担得起。外国近年掀起#FreePeriods运动,旨在为基层女性解决「月经贫穷」(Period poverty)的问题。适逢每年5月28日的「世界月经卫生日」(Menstrual Hygiene Day)将至,各界不妨关注女性的月经护理问题。[1]

一般而言,女性会在10至15岁踏入青春期,生殖器官便会受荷尔蒙影响,开始周期性排出卵子,出现初经[2];直至45至55岁,荷尔蒙开始减少,才步向停经。[3]联合国人口基金指出,以每个月经周期28天、每次5天计算,女性平均一生经历月事2,535天,即相当于近7年。[4]

英国调查:为买卫生用品 六成女性需紧缩开支

说起贫穷,人们大多联想到缺乏食物、衣服、居所等,但原来月经来潮时所需的卫生用品,对很多女性也是一种负担,部分更是生活在已发展国家。英国月经杯品牌Intimina去年访问当地2,000名18至55岁的女性,发现她们每月平均花费10.24英镑(约96.3港元[5])购买卫生用品;有60%受访者表示她们需要节省其他开支,才能应付购买卫生用品的费用。[6]

当地另一儿童慈善机构Plan International UK亦于2017年发表调查,指出当地1,000名受访的14至21岁女生,有15%表示因经济原因难以负担卫生用品;14%称因经济问题而需要向朋友借用卫生用品。[7]

美国妇产科学医学期刊去年2月发表研究,则发现183名居于密苏里州圣路易斯的低收入女受访者中,有64%曾于被访前一年内未能负担购买卫生用品,当中21%更是每月均难以负担这部分的开支。[8]

乱用替代品 增细菌感染风险

受「月经贫穷」困扰的女性,不仅要为生活开支烦恼。她们或因为想减少更换卫生用品的次数,而不敢外出,导致健康和学习出现问题。英国里兹一名女学生接受传媒访问时便表示,由于家境贫困无法负担卫生用品的开支,每个月总有些日子未能上学,并称有时会以厕纸代替卫生用品。[9]

此外,部分基层女性更会使用抹布、在公厕索取的婴儿尿布,甚至把报纸塞进袜子,以代替卫生用品。[10]然而,女性重复使用卫生用品,或以抹布、厕纸等作为替代品,均有机会导致皮肤敏感、阴道痕痒,亦会增加患上细菌性阴道炎和尿道炎的风险。月经来潮所衍生的担忧,也会形成精神压力,增加女性抑郁、焦虑等风险。[11]

英女生发起#FreePeriods运动 唤起社会关注

为了支援面对「月经贫穷」的女性,英国女学生Amika George于2017年发起#FreePeriods运动,要求政府为低收入家庭的女生,免费提供卫生用品。组织先后举办网上联署、接受媒体访问、撰写文章宣扬理念。由其号召,于同年12月在唐宁街进行的请愿[12],获得超过2,000人响应,包括著名时装模特儿Adwoa Aboah及Daisy Lowe。[13]

Amika George认为,「月经贫穷」是父权社会下的现象,又指责当地由男性主导的议会,未有就问题作出任何回应。她指「月经贫穷」会阻碍基层女生接受教育进度及实现抱负,促请政府介入。[14]

回应方向一:政府斥资向女性免费提供卫生巾

面对各界的关注,部分国家已作出回应。英国政府去年订下于2030年或之前消除「月经贫穷」的目标,并承诺拨款25万英镑(约235万港元[15]) 处理问题。[16]两个月后,政府成立「月经贫穷督导委员会」(Period Poverty Taskforce),供持份者商讨方案,协助基层女性获取卫生用品,以及透过教育消除各界对月经的不良印象。[17]英国教育部及后宣布将于2019/20学年起,向全国11至18岁的女学生,免费派发卫生巾、卫生绵条等用品,并估计多达170万名女生受惠。[18]

此外,苏格兰议会于今年2月通过新法案的首轮投票,拟让当地所有女性,在指定的社区中心、青年中心及药房,免费索取生理用品,预计每年开支约2,410万英镑(约2.3亿港元[19])。[20]

回应方向二:降低卫生用品销售税

另一边厢,有意见认为「月经贫穷」的其中一个原因,是部分国家向卫生用品征收税项。[21]多年来,欧盟把女性卫生用品分类为「奢侈品、非必需品」(luxury/ non-essential products)[22],而根据欧盟法例,政府需向相关产品征收最少15%的增值税(Value-added tax)[23],变相提高了卫生用品的销售价格,让基层女性更加难负担。

女性卫生用品的税收议题,近年引起欧洲多国的政坛关注,早年英国辩论应否「脱欧」时,便有意见提出英国可透过与欧盟「分手」,取回撤销向卫生用品征收增值税的决定权。另有意见则倡议利用相关税款成立基金,支援遭受家暴及无家可归的女性。[24]此外,多国与欧盟商议后下调税项,其中法国把增值税由20%降至5.5%[25];德国则由19%减至7%。[26]

在香港,财政司司长陈茂波早前接受外国媒体访问时,表示不排除会开征销售税。[27]假如政府真的有意开征销售税,在研究细节时,相信也会考虑少收,甚至豁免部分物品的税项。而因应各地对于「月经贫穷」的关注,预期民间也可能争取减收或豁免女性卫生用品的销售税。

支援基层女性 社企教制循环再用卫生巾

前文提及,全球多国的「月经贫穷」状况,究竟香港女性有否遇上类似问题呢?环保月事用品网店「解放月事」创办人陈钰霖今年初接受报章访问时指,曾有社工分享较极端的个案,指部分家境清贫的女学生,会为了省钱而使用一片卫生巾达八小时,而非建议的三至四小时。不过她补充,本港很少基层女性买不起卫生用品,只是部分会较难负担比较舒适的产品。[28]由此可见,本港「月经贫穷」的问题虽不似严重,但仍有部分女性无奈地要「悭住用」。

为了协助本港基层女性,同时让她们多一个较环保的选择,陈钰霖早前申请社创基金资助成立「解放月事」,举办各种工作坊教导女性用毛巾、旧衣物,缝制成可循环再造的卫生巾。[29]

话说回来,月经是每个女性自踏入青春期后,每月均会出现的生理现象。要让女性活得健康、有尊严,社会必须设法应对「月经贫穷」,使她们不会因为经济负担,而在月事期间受到额外之苦。

1 “About Menstrual Hygiene (MH) Day,” 28 May Menstrual Hygiene Day, https://menstrualhygieneday.org/about/about-mhday/, accessed May 6, 2020.
2 「性教育」。取自卫生署学生健康服务网站:https://www.studenthealth.gov.hk/tc_chi/health/health_se/health_se_ps.html,最后更新日期2018年10月16日。
3 「更年期」。取自香港家庭计划指导会网站:https://www.famplan.org.hk/zh/health-info/menopause,查询日期2020年3月17日。
4 “Celebrating menstruation, from menarche to menopause,” United Nations Population Fund, https://esaro.unfpa.org/en/news/celebrating-menstruation-menarche-menopause, last modified May 24, 2018.
5 按2020年5月18日的汇率,即1英镑等于9.4港元计算。
6 Laura Hampson, “Women spend £5,000 on period products in their lifetime,” Evening Standard, November 28, 2019, https://www.standard.co.uk/lifestyle/health/how-much-do-women-spend-on-period-products-a4299531.html.
7 “1 IN 10 Girls have been unable to afford sanitary wear, survey finds,” Plan International UK, https://plan-uk.org/media-centre/1-in-10-girls-have-been-unable-to-afford-sanitary-wear-survey-finds, last modified October 13, 2017.
8 Pallavi Bharadwaj, “Period Poverty Occurs in the United States, Too,” Engineering for Change, https://www.engineeringforchange.org/news/period-poverty-occurs-united-states/, last modified July 4, 2019.
9 “Schoolgirl claims period poverty still a 'serious issue',” BBC, March 8, 2018, https://www.bbc.com/news/uk-england-leeds-43329406.
10 Pallavi Bharadwaj, “Period Poverty Occurs in the United States, Too,” Engineering for Change, https://www.engineeringforchange.org/news/period-poverty-occurs-united-states/, last modified July 4, 2019; Amika George, “Why I'm leading the #FreePeriods campaign,” CNN, September 26, 2018, https://edition.cnn.com/2018/09/26/opinions/free-period-campaign-amika-george/index.html.
11 Ashley Rapp and Sidonie Kilpatrick, “Changing the Cycle: Period Poverty as a Public Health Crisis,” https://sph.umich.edu/pursuit/2020posts/period-poverty.html, last modified February 4, 2020.
12 Amika George, “Why I'm leading the #FreePeriods campaign,” CNN, September 26, 2018, https://edition.cnn.com/2018/09/26/opinions/free-period-campaign-amika-george/index.html; Emily Dixon, “England to provide free sanitary products to high school students,” CNN, March 14, 2019, https://edition.cnn.com/2019/03/13/uk/uk-free-sanitary-products-schools-scli-gbr-intl/index.html.
13 “The #Freeperiods Campaign,” Pink Protest, https://www.pinkprotest.org/freeperiods, accessed May 6, 2020.
14 Amika George, “Why I'm leading the #FreePeriods campaign,” CNN, September 26, 2018, https://edition.cnn.com/2018/09/26/opinions/free-period-campaign-amika-george/index.html.
15 同5。
16 “Penny Mordaunt launches new funds to tackle period poverty globally,” Gov.UK, https://www.gov.uk/government/news/penny-mordaunt-launches-new-funds-to-tackle-period-poverty-globally, last modified March 4, 2019.
17 “Period Poverty Taskforce - Minister announces next steps on Menstrual Hygiene Day,” Gov.UK, https://www.gov.uk/government/news/period-poverty-taskforce-minister-announces-next-steps-on-menstrual-hygiene-day, last modified May 28, 2019.
18 Emily Dixon, “England to provide free sanitary products to high school students,” CNN, March 14, 2019, https://edition.cnn.com/2019/03/13/uk/uk-free-sanitary-products-schools-scli-gbr-intl/index.html; Richard Adams, “Free period products to be available in schools and colleges in England,” The Guardian, January 18, 2020, https://www.theguardian.com/education/2020/jan/18/free-period-products-to-be-available-in-schools-and-colleges-in-england.
19 同5。
20 Elizabeth Howcroft, “Scottish parliament approves free sanitary products for all women,” Reuters, February 25, 2020, https://www.reuters.com/article/us-britain-scotland-sanitary-idUSKBN20J1NZ?taid=5e5547e3ee23af00013b320d&utm_campaign=trueAnthem:+Trending+Content&utm_medium=trueAnthem&utm_source=twitter.
21 “TAMPON TAX: What is the tampon tax and when will it be scrapped?,” The Sun, March 11, 2020, https://www.thesun.co.uk/money/6657416/tampon-tax-uk/.
22 同21。
23 Elke Asen, “VAT Rates in Europe,” Tax Foundation, https://taxfoundation.org/vat-rates-europe-2019/, last modified February 28, 2019.
24 Fiona Dwyer, “What will happen to Tampon Tax post-Brexit?,” Bdaily News, https://bdaily.co.uk/articles/2018/12/06/what-will-happen-to-tampon-tax-post-brexit, last modified December 6, 2018.
25 “France votes to reduce tax on tampons and sanitary towels,” The Guardian, December 11, 2015, https://www.theguardian.com/world/2015/dec/11/france-votes-cut-tax-tampons-sanitary-towels.
26 Patrick Collinson, “Budget 2020: chancellor plans to finally end tampon tax,” The Guardian, March 6, 2020, https://www.theguardian.com/uk-news/2020/mar/06/budget-2020-chancellor-plans-to-finally-end-tampon-tax.
27 胡学能,「陈茂波称不排除开征销售税 明白具争议性需社会辩论」。取自香港01网站:https://www.hk01.com/财经快讯/442604/陈茂波称不排除开征销售税-明白具争议性需社会辩论,最后更新日期2020年3月3日。
28 张绮霞,〈手作卫生巾网店创办人 解决基层妇女「月事贫穷」〉,《信报》,2020年1月2日,C03页。
29 同28。