時事分析 | 教育及人力資源 | 2020-10-05 | 《星島日報》

當學債遇上經濟倒退 還款與入息掛鈎助渡難關



本港經濟受新冠病毒疫情重擊,失業率一度創15年新高[1],不少應屆畢業生一畢業即失業,難以償還學債。近年美國有大學和教育機構向學生提供收入分成協議(Income Share Agreement,下稱分成協議),讓學生畢業後待薪水達到預定水平,才需要以其薪金某個百分比繳付學費。面對經濟不景氣,分成協議會是減輕學生債務壓力的好方法嗎?

為了報讀專上課程,本港每年至少有六萬多名資助及自資專上課程的學生,向政府學生資助處申請貸款。[2]他們一般可以透過三類「免入息審查貸款計劃」獲得貸款,或透過兩類需進行家庭入息及資產審查的「學生資助計劃」,獲得助學金和貸款,當中的助學金無需還款。[3]至於貸款部分,學生需要在畢業或課程完結後,開始償還本金及利息,在15年間均分180期全數清還。[4]

畢業即失業 學債負擔重

惟去年至今,香港經濟接連受到反修例事件和疫情衝擊,不少企業暫停招聘,甚至裁員,令這兩年的畢業生求職時屢屢碰壁。根據大學教育資助委員會的數據,2019年大學畢業生的失業率達2.8%,創十年新高。[5]今年勞工市場急速惡化,全港失業率升至15年新高[6],今年大學生的求職情況恐怕會更為惡劣。有大學畢業生由去年10月至今年4月,寄出近70封求職信,獲邀請面試約30次,惟通通落空。[7]

政府預計下半年經濟環境困難和不明朗[8],畢業生一職難求的狀況勢將持續,部分人或因而無力償還學債。學生資助處數據顯示,2019/20學年至今年1月底,共收到643宗以經濟困難為由而提出的學債延期還款申請,按年同期上升約14%,拖欠還款個案累積達到10,752宗,涉及金額逾1.5億港元。[9]

不只香港,美國大學畢業生今年同樣遇上「畢業即失業」,同時背負學債的境況。[10]其實學債危機早在當地升溫,估計到2022年未償還的教育債務將達至二萬億美元(約15.5億港元[11])。在這背景下,近年美國多間大學提供有別傳統的徵收學費方法——收入分成協議。

美國新興做法:按畢業後收入百分比還學費

那些大學一般透過自行或與第三方機構成立基金,來向學生提供學費資金。與傳統學生貸款不一樣,採用分成協議的畢業生,並非於畢業後每月償還固定金額,而是待薪金達到某個水平,才於一段時期內支付其薪金的特定比例。[12]分成比例和年期通常由大學按學科來決定,歷史、英語或社會服務等畢業生起薪點較低的學科,分成比率會較高和年期較長,例如十年內的5至7%;而STEM(科學、科技、工程及數學)畢業生起薪點一般較高,相對分成比率較低和年期較短,例如八年內的3%。[13]

普渡大學(Purdue University)於2016年成為第一所提供分成協議的美國主流大學,截至去年11月,已跟150多個學科的760名學生,達成1,200多個分成協議,涉及合共1,390萬美元學費資助。[14]普渡大學形容,分成協議並非助學金、傳統貸款或其他債務工具,而是一個讓學生無需擔心利息即可負擔教育的創新方法。[15]普渡大學做法,後來被其他當地大學借鏡,加州大學聖地牙哥分校、猶他大學等學府,現時均已採用分成協議。[16]

收入達門檻才需償還

分成協議的好處,在經濟不景下更能體現。首先,它的還款安排靈活,畢業生只需償還其收入的一定百分比,若他們未能覓得工作,又或薪金未達門檻,可暫時無需繳款,減輕財務壓力。[17]另外,經濟變差時有不少人希望進修,卻苦無資本,分成協議則讓他們無需即時付款,也有接受教育的機會。[18]

另有意見認為,分成協議將無法繳付的學費交由學校承擔,是將學費成本由學生轉移至學校身上,可讓學校有「切膚之痛」,因而更有動力和責任,幫助學生在職涯取得「成功」。[19]

雖然分成協議已獲美國多間大學採納,美國教育部首席副秘書長去年中更透露,有意利用聯邦資金制訂分成協議試驗計劃。[20]惟此徵收學費的新方法,同時也在當地引起不少爭議和憂慮。

爭議一:是不是貸款?

首先,雖然提供分成協議的教育機構往往標榜「它不是貸款」,惟美國教育界對此說法是否真確,眾說紛紜。[21]不認同者指,分成協議提供者聲稱不收取利息,但「魔鬼在細節」,畢業生實際支付的總金額,可能多於得到的借款或資助金額,甚至比美國聯邦政府學生貸款的還款額還要多,因而認為分成協議的本質與借貸無異。[22]

在分成協議的條款中,有訂明學校可以收取多於學費資助金額數倍的款項,例如2019至20學年,普渡大學的分成協議設定的畢業生支付上限,為其最初資助金額的2.31倍。[23]用該大學的比較計算機計算,一名明年5月畢業的歷史系學生,估計年薪起薪中位數為3.17萬美元,逐年增加至畢業第十年時達5.1萬美元,若其在學時獲分成協議資助一萬美元,按分成比例3.85%及年期112個月,該畢業生一共需支付1.52萬美元;但借聯邦學生貸款(利率5.3%及120個月)只需還款1.43萬美元。[24]

有消費者權益組織擔心,分成協議偽裝「不是貸款」,令它可以繞過現行一些保護消費者的貸款法規。有智庫研究員還發現,在不同分成協議中,隱藏了一些魔鬼條款,例如強制仲裁、禁止集體訴訟和迫令學生使用特定銀行,有些協議可收取的總回報上限,換算成利率時比許多州政府規定的最高利率為高。[25]

爭議二:強調賺錢至上 造成歧視?

另一項關注者提出的爭議,是某些分成協議為畢業後有較高收入的專業學科的學生,提供更好的協議條款,有歧視之嫌。例如猶他大學的分成協議計劃,同樣是取得一萬美元學費資助,首三位由女性佔多數的學科,包括基礎教育、特殊教育和護理,比起首三位由男性佔多的學科,電子工程、機械工程和計算機科學,畢業後按收入支付學費時,最終前者比後者要多付1,000美元。[26]而有色人種比起白人,亦較多修讀將來從事偏低薪水工作的學科,均有可能出現相同的情況。[27]

當地有財務專家分析,分成協議並非完全不可取,但前提是收入分成比率愈低和年期愈短,分成協議就愈對學生有利。[28]由於學校會向修讀STEM等較高薪學科的學生提供條款較好的分成協議,由此推斷,選擇分成協議對這些科目的學生來說,一般較傳統學生貸款有利。

外界更質疑,分成協議為每個學科打上一個銀碼,過度重視學生未來收入,可能影響學生選科,寧選擇將來賺錢潛力較高的學科,而非社會價值較經濟價值高的專業,長遠更威脅一些本來已經少人報讀的學科的收生情況,令弱勢學科更缺乏資源發展。[29]

爭議三:或造成學校財政危機

雖然分成協議對學生較有保障,但對學校來說,這就有如風險投資基金投資初創般,需要承擔大部分下行風險。[30]值得注意的是,部分學校更會為學生提供額外保障,只要學生曾在分成協議生效期間償還學費,到期後即使尚未付清,亦可無需再還款,而該部分債務將改由學校或第三方投資者成立的基金承擔。[31]此舉無疑令基金承擔更大風險。萬一社會經濟長期不振,出現大批沒有超過還款門檻的畢業生,採用分成協議的學府,便可能陷入財政危機;而試驗分成協議的政府,則有機會累積壞帳。

 

 

無論如何,學生在選擇傳統學生貸款或分成協議前,必需仔細了解條款,計算出兩種計劃的總還款金額作比較。為了保障學生,數名美國參議員去年聯合提出規管分成協議的法案,建議建立規管的法律框架和釐清稅務待遇、定義合資格的分成協議,以及將分成協議的收入門檻訂於一人貧窮線收入水平的200%等。[32]

港生學債纏身 或阻人生規劃

回到香港,因應今年的特殊情況,立法會已批准為所有學生貸款還款人,提供為期兩年的免息延遲償還貸款安排[33],而學生資助辦事處原先亦已為還款困難的學生,提供最長兩年的免息延期還款。[34]

但早在今年以前,學債壓力已壓得部分年輕人喘不過氣來。有去年畢業的大學生向傳媒表示,父母為支付其補習費,已欠下數十萬元信用卡數,而他為支付大學學費,又向政府貸款23萬元,在學時亦不敢申請成為交換生。畢業後月入1.4萬元,這位大學生應付個人開銷和供養父母後,薪金全用作償還家庭及個人債務,再難為人生作詳細規劃,無法像同齡人般儲蓄進修,更遑論置業。[35]

假設一名在2016/17學年入學,就讀本港四年全日制自資學士學位課程的學生,申請「專上學生免入息審查貸款計劃」。[36]參考2016/17、2017/18、2018/19和2019/20學年相關計劃下,學生獲發放平均貸款額分別為60,424元、54,567元、55,841元及56,557元,該學生合共借款22.7萬元。[37]按2019/20年貸款年利率為1.106%[38],標準還款期為15年,通過學資處電子通的「財務試算機」計算後,該貸款人每月須還款1,406.9元,至2035年合共還款25.3萬元。再參考自資專上教育資訊平台,公布最新2018年自資學士畢業生平均年薪約19.4萬元,即每月平均1.62萬港元[39],該名貸款人的每月還款額佔其月薪約8.7%。

可行方案:以全港入息中位數為還款門檻 寛限期後必須還款

根據上述估算,一般畢業生的還款額應該低於月薪一成,負擔不重,但過去兩年經濟轉壞,畢業生的數入或大不如前,部分人更可能一直待業,更容易感到學債造成的經濟壓力。就此,智經過往曾建議全新的學債還款方式,既具備分成協議的優點,同時可避免分成協議的問題。具體做法是將畢業生開始償還貸款的時間與其收入掛鈎,容許貸款人選擇延遲開始還款的時間,直至收入達至某一水平才開始還款。

與美國分成協議有異的是,有關的收入水平建議非按個別學科訂立,而是參考全港個人每月入息中位數統一釐訂。[40]這種做法有助消除對學科「賺錢能力」的標籤,對不同學科的學生一視同仁,以同等條款借出學債。

另外,智經建議將貸款人獲批准延遲開始還款的寬限期,設立一個上限。寬限期後,即使收入未達有關水平,貸款人亦須承擔責任開始還款,而非像分成協議般改由協議提供者(在香港即政府)承擔。[41]這不僅能避免制度被壞帳拖垮,也可使畢業生明白還款的責任。

年輕人在規劃人生時,可能受到學債壓力左右決定,而當面對新冠疫情帶來的沉重經濟打擊,部分大學畢業生求職無門,更遑論償還學債。將償還貸款的時間與畢業生收入掛鈎的學費償還方法,有助他們渡過難關。即使日後經濟好轉,此做法長遠仍然有助減輕初入職場或失業青年的經濟壓力,亦能助他們預留一筆資金,供將來進修或開展其他人生規劃之用,從而增強青年整體競爭力。[42]這不僅有利青年向上流動,也能促進社會繁榮穩定。

1 「失業率6.2% 創15年新高」。取自政府新聞網網站:https://www.news.gov.hk/chi/2020/07/20200720/20200720_163207_430.html,最後更新日期2020年7月20日。
2 「全日制大專學生免入息審查貸款計劃」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsft/overview.htm,最後更新日期2015年12月4日;「專上學生免入息審查貸款計劃」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsps/overview.htm,最後更新日期2020年5月4日;「免入息審查貸款計劃統計數字」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsps/further/statistics.htm,最後更新日期2020年8月27日;「資助專上課程學生資助計劃統計數字」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/tsfs/further/statistics.htm,最後更新日期2020年9月4日;「專上學生資助計劃統計數字」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/fasp/further/statistics.htm,最後更新日期2020年9月3日。
3 「全日制大專學生免入息審查貸款計劃」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsft/overview.htm,最後更新日期2015年12月4日;「資助專上課程學生資助計劃。」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/tsfs/overview.htm,最後更新日期2020年4月17日;「專上學生資助計劃」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/fasp/overview.htm,最後更新日期2017年5月2日。
4 「開始還款」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsps/loanrepayment/activation.htm,最後更新日期2020年5月7日。
5 「【獨家】八大畢業生搵工難 失業比率十年新高」。取自頭條日報網站:https://hd.stheadline.com/news/realtime/hk/1846726/即時-港聞-獨家-八大畢業生搵工難-失業比率十年新高,最後更新日期2020年8月15日。
6 「二零二零年第二季經濟情況及二零二零年本地生產總值和物價最新預測」。取自香港經濟近況網站:https://www.hkeconomy.gov.hk/tc/pdf/20q2_prc.pdf,最後更新日期2020年8月14日。
7 「【畢業變失業】大學畢業生前路茫茫 社科生寄70信無回音」。取自TOPick網站:https://topick.hket.com/article/2631643/,最後更新日期2020年4月30日。
8 「二零二零年第二季經濟情況及二零二零年本地生產總值和物價最新預測」。取自香港經濟近況網站:https://www.hkeconomy.gov.hk/tc/pdf/20q2_prc.pdf,最後更新日期2020年8月14日。
9 「畢業生以財困為由延遲還款 學資處接643宗申請升14%」。取自東網網站:https://hk.on.cc/hk/bkn/cnt/news/20200424/bkn-20200424053039486-0424_00822_001.html,最後更新日期2020年4月24日。
10 「美國不幸的2020畢業生 投入史上最黯淡就業市場」。取自聯合新聞網網站:https://udn.com/news/story/6813/4586784,最後更新日期2020年5月24日。
11 按2020年9月2日的匯率,即1美元等於7.75港元計算。
12 “Back a Boiler™ Program Overview,” Purdue University, https://purdue.edu/backaboiler/overview/index.html, accessed September 2, 2020; “Income Share Agreement (ISA),” UC San Diego, https://extension.ucsd.edu/student-resources/financial-resources/ISA, accessed September 2, 2020.
13 Robert Farrington, “Be Careful With Income Sharing Agreements (ISAs) To Pay For College,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/robertfarrington/2019/04/12/income-sharing-agreements-to-pay-for-college/#6eaaa32d52e0, last modified April 12, 2019.
14 “Back a Boiler program tops 1,000th contract for student funding,” Purdue University, https://www.purdue.edu/newsroom/releases/2019/Q4/back-a-boiler-program-tops-1,000th-contract-for-student-funding.html, last modified November 22, 2019.
15 “Back a Boiler™ Program Overview,” Purdue University, https://purdue.edu/backaboiler/overview/index.html, accessed September 2, 2020.
16 Annie Nova, “Income sharing agreements could mean interest rates for students above 18%,” CNBC, August 25, 2019, https://www.cnbc.com/2019/08/25/income-sharing-agreements-could-cost-students-more-than-loans.html.
17 Ladislas de Guerre and Colin Godbarge, “How income-sharing agreements can improve access to education,” World Economic Forum, https://www.weforum.org/agenda/2020/07/how-income-sharing-agreements-can-improve-access-to-education/, last modified July 1, 2020.
18 Preston Cooper, “California Greenlights Income-Share Agreements, But With A Caveat That Will Hurt Students,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/prestoncooper2/2020/08/21/california-greenlights-income-share-agreements-but-with-a-caveat-that-will-hurt-students/#186f0ab97002, last modified August 21, 2020.
19 Sydney Johnson, “So You Want to Offer an Income-Share Agreement? Here’s How 5 Colleges Are Doing It,” EdSurge, https://www.edsurge.com/news/2019-02-15-so-you-want-to-offer-an-income-share-agreement-here-s-how-5-colleges-are-doing-it, last modified February 15, 2019.
20 Andrew Kreighbaum, “Education Department May Offer Income-Share Plans,” Inside Higher Ed, https://www.insidehighered.com/quicktakes/2019/04/12/education-department-may-offer-income-share-plans, last modified April 12, 2019.
21 Hunter B. Martin, “Event Weighs the Pros and Cons of Income-Share Agreements,” National Association of Student Financial Aid Administrations, https://www.nasfaa.org/news-item/19558/Event_Weighs_the_Pros_and_Cons_of_Income-Share_Agreements, last modified September 25, 2019.
22 同13。
23 “Record number of Purdue students participate in income share agreement program,” Purdue University, https://www.purdue.edu/newsroom/releases/2019/Q3/record-number-of-purdue-students-participate-in-income-share-agreement-program.html, last modified September 30, 2019.
24 “Comparison Tool,” Purdue University, https://purdue.edu/backaboiler/comparison/index.html, accessed September 3, 2020.
25 同16。
26 同16。
27 Clare McCann and Sophie Nguyen, “Income Share Agreements Aren’t a Solution to Student Debt,” New America, https://www.newamerica.org/education-policy/edcentral/income-share-agreements-arent-solution-student-debt/, last modified October 5, 2017.
28 同13。
29 Rebecca Koenig, “Income Share Agreements Can Help You Pick the Best Majors for Jobs,” U.S. News, https://money.usnews.com/careers/salaries-and-benefits/articles/income-share-agreements-can-help-you-pick-the-best-majors-for-jobs, last modified May 9, 2019.
30 Mark P. Keightley, ” An Economic Perspective of Income Share Agreements,” Congressional Research Service, https://fas.org/sgp/crs/misc/IF11269.pdf, last modified July 15, 2019.
31 “Back a Boiler™ Program Overview,” Purdue University, https://purdue.edu/backaboiler/overview/index.html, accessed September 22, 2020; Sydney Johnson, “So You Want to Offer an Income-Share Agreement? Here’s How 5 Colleges Are Doing It,” EdSurge, https://www.edsurge.com/news/2019-02-15-so-you-want-to-offer-an-income-share-agreement-here-s-how-5-colleges-are-doing-it, last modified February 15, 2019.
32 “S.2114 - ISA Student Protection Act of 2019,” Congress.gov, https://www.congress.gov/bill/116th-congress/senate-bill/2114/text#toc-H29CFED6A4FFD40CAB82CAD4A7AA972E7, accessed September 3, 2020.
33 同4。
34 「延期還款」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsps/loanrepayment/difficulties/deferment.htm,最後更新日期2020年5月7日。
35 吳東偉,「【免學費.一】學債壓力沉重 政府需還年輕人財務自由」。取自香港01網站:https://www.hk01.com/周報/373107/免學費-一-學債壓力沉重-政府需還年輕人財務自由,最後更新日期2019年9月21日。
36 「申請資格」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsps/general/eligibility.htm,最後更新日期2020年5月4日。
37 「審核二零一九至二零年度開支預算管制人員的答覆」。取自教育局網站:https://www.edb.gov.hk/attachment/tc/about-edb/press/legco/replies-to-fc/19-20-edb-c.pdf,查詢日期2020年9月4日,第828頁,答覆編號EDB214;「統計數字—免入息審查貸款計劃」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/tc/postsecondary/nlsps/further/statistics.htm,最後更新日期2020年8月27日。
38 「全日制大專學生免入息審查貸款計劃/專上學生免入息審查貸款計劃/擴展的免入息審查貸款計劃行政費」。取自學生資助處網站:https://www.wfsfaa.gov.hk/sfo/pdf/common/Form/nls/NLS_interest_and_Admin_fee_chi.pdf,查詢日期2020年9月4日。
39 「自資學士與副學位畢業生 月薪僅差千元」。取自Job Market網站:https://www.jobmarket.com.hk/Bastille/自資學士與副學位畢業生%20月薪僅差千元,最後更新日期2019年8月15日。
40 《激發原動力 開拓新思維 助青年 闖出一片天》,2014年11月,智經研究中心,第84頁。
41 同40。
42 同40。