時事分析 | 區域及經貿發展 | 2020-11-18 | 《信報》

零編碼開發軟件興起 全民開發時代來臨



開發網頁或應用程式,從來不易,開發者需具備一定的「寫code」(編程)能力。不過,近年低代碼(Low-code)或零代碼(No-code)開發工具漸漸興起,用戶只需編寫小量甚至完全不用代碼,也可開發出應用程式。這些工具的出現,吸引不少企業使用,不僅改變了編程業界和一般企業的營運,對在基礎教育階段教授編程知識的意義,也帶來反思。

傳統開發應用程式,往往要寫上數千行代碼,而且每一步驟都要反覆測試,往往消耗很多時間。現時興起的低代碼或零代碼開發工具,將這個繁複的過程,簡化得有如砌積木般,用家拼拼砌砌,便能輕鬆開發軟件。它們一般有擁有一個圖像化的介面,將開發工作不同程序背後複雜的代碼,轉化為一個個以圖像代表的「零件」。用家只要拖動圖像,把「零件」放在所需位置,便能「組裝」出應用程式。[1]

現時坊間有不少低代碼或零代碼開發工具,以歐美企業為主,較為領先的代表有科技巨頭微軟和Salesforce,亦有初創Mendix和OutSystems。[2]根據市場研究公司Grand View Research,全球低代碼應用開發平台市場估計由2019年的114.5億美元,增長到2027年的442.7億美元,2019年以北美市場佔最大份額。[3]

低代碼助專業技術人員省時

低代碼和零代碼開發工具雖有共通點,但各有其獨特之處。低代碼開發是指通過編寫最小量的代碼,快速開發軟件,這類開發平台適用於精通編程的人員,幫助他們簡化開發流程,把所需時間由數周或數月,減至數小時或數天。[4]

其實在開發軟件的流程中,有一些基本步驟,例如建立基本框架,並不需要每開始一個新項目都重做一次。低代碼開發工具可以幫助專業開發人員,跳過這些步驟的手動編碼,同時減少出錯的機會,他們可集中精力和時間於具價值的創新部分。[5]

美國7-11過往使用Excel表格,儲存產品銷售和價格資料,但貨物眾多令表格相當冗長,每天四出巡舖的區域經理,難以用智能手機或平板電腦查閱。有見及此,該公司的IT人員就採用低代碼工具,在四天內快速開發出一個現場價格改善應用程式,在程式內模仿許多企業級功能,方便區域經理即場查閱相關資料,與加盟商商討改變舖中產品擺位,以提升銷售額。[6]

零代碼為編程新手而設

而零代碼開發則「更上一層樓」,是指任何人均可在不具備編程知識和技術的情況下,根據個人需要開發應用程式。這方法適合作為「開發新手」的商務用戶使用,開發功能相對有限的應用程式。[7]

專門收購和投資互聯網業務的企業Tiny聯合創辦人Andrew Wilkinson,早前在社交媒體上,分享使用零代碼開發工具的經驗。他自言不諳編程,故過往每開發一個程式,通常需要花費2.5萬至10萬美元聘用開發人員,並且需時三至六個月,既昂貴又耗時,令他沮喪;但他改用不同的零代碼開發工具後,每次只需數天便能創立應用程式,而費用僅約原本的五分之一,而隨後的調整和維護工作亦可以自行完成,無需聘請專業人員處理。[8]

 

 

開發人員短缺 企業採用冀助釋放人力

低代碼和零代碼開發工具帶來的便捷,更使其有機會成為主流。客戶關係管理平台Salesforce於2019年的2月及3月[9],分別訪問100及105位北美、亞太及歐洲地區的大型企業IT部門高級管理人員,發現有25%受訪者所代表的企業,正在使用低代碼或零代碼開發工具,另有41%企業計劃在未來兩年內使用這些工具。[10]資訊科技研究與諮詢公司Gartner預測,到2024年,低代碼技術將負責65%以上的應用程式開發活動。[11]

其盛行的原因十分簡單,就是相關人才長期供不應求,其中軟件工程師便長期佔據LinkedIn市場上需求最大的工作崗位首五位。[12]Google雲端平台主管及副總裁Amit Zavery[13]指出,大多數企業的開發資源緊絀,業務計劃要互相爭奪資源,令部分項目卡在IT一環,積壓數月以至數年。[14]企業遂使用低代碼和零代碼開發工具,自行處理部分IT工作,來減少對開發人員的依賴。[15]

除了缺乏IT人才,部分企業希望讓應用程式更反映業務需要,也是低代碼和零代碼開發工具漸受歡迎的原因。Zavery解釋,企業業務部門的員工往往最了解該領域的挑戰,所以管理層希望讓他們自行開發應用程式。[16]

Zavery認為,低代碼和零代碼開發工具正正滿足企業的需求,它並非要取代傳統開發人員,而是從繁複的基本工序中釋放專業人才,讓他們更專注地處理複雜的項目;至於非技術人員亦可以自行構建所需的簡單應用程式。[17]亦有說法認為,因為相關工具降低了開發的門檻,有利企業在數碼轉型的過程中,加快採用新技術,來協助業務發展和營運。[18]

公民開發人員角色吃重

Google旗下的AppSheet,是其中一個獲廣泛應用的零代碼應用程式開發平台,讓用戶無需編碼,即可開發應用程式,並可連接多個第三方的數據來源,包括G Suite、Salesforce,或透過API(應用程式介面)公開的公司數據庫,幫助企業加快開發應用程式。[19]

跨國先進材料和特種化學品公司索爾維(Solvay)便使用AppSheet,來協助公司數碼轉型,支援員工開發內部數碼方案,以應用程式推動自動化,取代過往靠紙張完成的工作流程。例如工廠要進行設備例行檢查,員工可直接在平板電腦記錄設備的情況,並查看設備的數據表和圖片;完成檢查後,應用程式便會自動通知控制室,並直接連接至公司內部的其他系統;若發現異常,亦可立即採取行動。Solvay集合了近400名從沒接受正式編程訓練的員工,建立一支「公民開發人員(citizen developers)」團隊,至今已創造了約1,000個應用程式。[20]

隨着低代碼和零代碼工具的普及,加強非技術人員的開發能力,預料不少企業也會效法Solvay,設立公民開發人員團隊。他們雖然並非技術員工,沒經過正式編程培訓,卻能遵循IT開發準則或使用IT部門認可的低代碼平台,創造應用程式來改善業務營運流程。根據低代碼平台OutSystems於2019年訪問逾3,300名專業IT人員的調查,有49%受訪者表示,其企業正發展公民開發,並受到IT部門不同程度的管理和監督,以確保開發工作不會為公司構成風險。[21]

工具為輔 打好基礎才是王道

拉遠一點從社會角度來看,低代碼和零代碼工具的願景就是讓每一個人都具備開發能力,在其輔助下,人人均是開發者的時代或將來臨。[22]其實現代生活早已進入數碼時代,絕大部分人都擁有智能手機,人類學習如何和電腦、程式溝通似乎已經是不可或缺,而一股鼓吹「全民學編程」的風氣正應運而生。

為了裝備下一代迎接未來的數碼經濟時代,不少地方已將編程納入常規教育,英國便是全球首個國家將編程列為中小學必修科目。[23]在香港,課程發展議會今年亦發布《計算思維─編程教育:小學課程補充文件》供學校參考,以推展編程教育,當中教育局建議在小學四至六年級的課程教授編程,讓學生掌握編程的技巧,並應用到不同的情境。[24]部分企業和社會組織亦鼓勵和推動員工、成人學習編程,與時並進兼增強競爭力。[25]

但值得反思的是,既然如此方便的低代碼和零代碼工具經已面世,使得人們不諳編程也可參與軟件開發,社會還需要「全民學編程」嗎?這個問題,可以分兩部分解答。

首先,低代碼和零代碼開發工具,在功能上始終有限制。對於使用低代碼的專業開發人員來說,工具只是幫他們加快處理開發軟件必要的基本流程,其後還是要運用個人編程能力建立軟件解決方案,以處理複雜問題。[26]若是要開發出獨一無二的創新之作,便不可能有寫好的代碼工具供開發者「照板煮碗」,必然要手動編程。

亦有外國軟件工程師撰文表示,學習編程是「一理通,百理明」,只有紮實的學習基礎,充分掌握其涉及的概念、理論和邏輯,才是透過開發軟件解決各種問題的根本,擔憂低代碼和零代碼開發工具會令用家對編程產生片面的認識,無法有足夠解決問題能力。[27]

另一方面,透過編程教育,大眾獲得的遠多於編程知識和技能,或所開發的作品。《計算思維─編程教育:小學課程補充文件》列明,香港推行編程教育並不是要訓練和培養電腦程序編寫員,而是培養學生的計算思維的能力,讓他們得到實作經驗及建立解難的信心,透過團隊合作及重覆的測試來解決問題。[28]

許多本港企業的管理層雖然明白數碼轉型的重要性,但知易行難,實行時或欠缺全盤策略,亦往往面對財政和缺乏相關意識人才的障礙,而員工又不願意作出改變。[29]日見盛行的低代碼和零代碼開發工具,降低了企業投入軟件開發的技術和財政門檻,或可成為本港企業推動數碼轉型的一大助力。惟企業也要謹記,工具只是輔助,擁有紮實數碼技能,與時並進,才是應對數碼時代急速轉變的關鍵所在。

1 Matthew Revell, “What Is Low-Code? 2020 Update,” OutSystems, https://www.outsystems.com/blog/posts/what-is-low-code/, last modified January 16, 2020; Max Katz, “What is no-code?,” Max Katz, https://maxkatz.org/2020/01/30/what-is-no-code/, last modified January 30, 2020.
2 「五分鐘解釋低代碼平台(low-code)是什麼?」。取自iT邦幫忙網站:https://ithelp.ithome.com.tw/articles/10237227?sc=hot,最後更新日期2020年9月15日。
3 “Low-Code Application Development Platform Market Size Worth $86.92 Billion By 2027: Grand View Research, Inc.,” PR Newswire, https://www.prnewswire.com/news-releases/low-code-application-development-platform-market-size-worth-86-92-billion-by-2027-grand-view-research-inc-301122662.html, last modified September 2, 2020.
4 Soren Kaplan, “Why No-Code and Low-Code Software Is the Industry Disrupter You Should Pay Attention To,” Inc., February 18, 2020, https://www.inc.com/soren-kaplan/why-no-code-low-code-software-is-industry-disruptor-you-should-pay-attention-to.html; Richard Liu, “Will the No-Code movement kill code?,” UX Collective, https://uxdesign.cc/will-the-no-code-movement-kill-code-d4bd7704055c, last modified June 9, 2020; Jason Bloomberg, “The Low-Code/No-Code Movement: More Disruptive Than You Realize,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/jasonbloomberg/2017/07/20/the-low-codeno-code-movement-more-disruptive-than-you-realize/#1d77b53f722a, last modified July 20, 2017.
5 Matthew Revell, “What Is Low-Code? 2020 Update,” OutSystems, https://www.outsystems.com/blog/posts/what-is-low-code/, last modified January 16, 2020.
6 Clint Boulton, “What is low-code development? A Lego-like approach to building software,” CIO, https://www2.cio.co.nz/article/657569/what-low-code-development-lego-like-approach-building-software/, last modified February 11, 2019; “What is Low-Code Development: Features, advantages, and more,” Four Cornerstone, https://fourcornerstone.com/what-is-low-code-development-features-advantages-and-more/, last modified January 2, 2020.
7 Soren Kaplan, “Why No-Code and Low-Code Software Is the Industry Disrupter You Should Pay Attention To,” Inc., February 18, 2020, https://www.inc.com/soren-kaplan/why-no-code-low-code-software-is-industry-disruptor-you-should-pay-attention-to.html; Richard Liu, “Will the No-Code movement kill code?,” UX Collective, https://uxdesign.cc/will-the-no-code-movement-kill-code-d4bd7704055c, last modified June 9, 2020; Jason Bloomberg, “The Low-Code/No-Code Movement: More Disruptive Than You Realize,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/jasonbloomberg/2017/07/20/the-low-codeno-code-movement-more-disruptive-than-you-realize/#1d77b53f722a, last modified July 20, 2017.
8 “Andrew Wilkinson,” Twitter, https://twitter.com/awilkinson/status/1214285271090388994, last modified January 7, 2020.
9 「什麼是 Salesforce?」。取自Salesforce網站:https://www.salesforce.com/hk/what-is-salesforce/,查詢日期2020年9月16日。
10 “Enterprise Technology Trends: Insights from 100+ IT leaders worldwide,” Salesforce Research, https://c1.sfdcstatic.com/content/dam/web/en_us/www/assets/pdf/platform/salesforce-research-enterprise-technology-trends.pdf, accessed September 16, 2020.
11 Shannon Duffy, “Salesforce Is Named a Leader in the 2019 Gartner Magic Quadrant for Low Code Application Platforms,” Salesforce, https://www.salesforce.com/blog/2019/08/gartner-lcap.html, last modified August 20, 2019.
12 Blake Barnes, “The Most In-demand Jobs: Where the Opportunity Is Now,” LinkedIn, https://blog.linkedin.com/2020/may/june/18/the-most-in-demand-jobs-where-the-opportunity-is-now, last modified June 18, 2020; Blake Barnes, “What You Need to Know to Get Hired This Month: August 2020,” LinkedIn, https://blog.linkedin.com/2020/august/17/what-you-need-to-know-to-get-hired-this-month-august-2020, last modified August 17, 2020; Gregory Lewis, “The Most In-Demand Jobs Right Now,” LinkedIn, https://business.linkedin.com/talent-solutions/blog/trends-and-research/2020/most-in-demand-jobs, last modified October 15, 2020.
13 “Amit Zavery,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/googlecloud/people/amitzavery/#419c84d829e9, accessed September 15, 2020.
14 Amit Zavery, “The Future Of Business Innovation Is Not Based On Coding Alone,” Forbes, https://www.forbes.com/sites/googlecloud/2020/09/08/the-future-of-business-innovation-is-not-based-on-coding-alone/#2a626151692b, last modified September 8, 2020.
15 “Can “No-Code” Solve the Software Engineer Talent Shortage?,” Dice, https://insights.dice.com/2020/02/13/no-code-solve-software-engineer-shortage/, last modified February 13, 2020.
16 同14。
17 同14。
18 Bill Doerrfeld, “7 Forces Driving the Low-Code Movement,” DevOps, https://devops.com/7-forces-driving-the-low-code-movement/, last modified August 27, 2020.
19 同14。
20 “Solvay and AppSheet: The Perfect Mix,” AppSheet, https://solutions.appsheet.com/hubfs/Solvay%20and%20AppSheet%20The%20Perfect%20Mix.pdf, accessed September 17, 2020.
21 Nigel Warren, “What Is Citizen Development and How to Govern It,” OutSystems, https://www.outsystems.com/blog/posts/citizen-developer/, last modified September 10, 2019; “Meet Your Citizen Developer,” Betty Blocks, https://query.prod.cms.rt.microsoft.com/cms/api/am/binary/RE3UTYb, accessed September 18, 2020.
22 「低代碼時代來了,每個人都是程序員」。取自Microsoft網站:https://news.microsoft.com/zh-cn/低代碼時代來了,每個人都是程序員/,最後更新日期2020年3月31日。
23 “D5 London: teaching children to code,” GOV.UK, https://www.gov.uk/government/publications/d5-london-summit-themes/d5-london-teaching-children-to-code, last modified December 8, 2014.
24 「計算思維─編程教育:小學課程補充文件」,課程發展議會,2020年,第3頁。
25 「Hour of Code Hong Kong 專訪:學 Coding 不只是孩子的事,提倡全民編程教育!」。取自TechApple網站:https://www.techapple.com/archives/25783,最後更新日期2018年9月27日;「全民編程時代,程序員該如何保住飯碗?」。取自鏈聞網站:https://www.chainnews.com/zh-hant/articles/428691024628.htm,最後更新日期2019年11月2日。
26 "Raise your low-code expectations," Mendix, https://www.mendix.com/low-code-guide/, accessed September 18, 2020.
27 Mina Pêcheux, "The 'no-code movement': will programmers be put out of business?," Medium, https://medium.com/@mina.pecheux/the-no-code-movement-will-programmers-be-put-out-of-business-7dba81ccfb49, last modified September 7, 2020.
28 同24,第3及5頁。
29 「生產力局公布《香港企業數碼轉型》調查報告結果 本地中小企著重數碼轉型 惟缺乏整體策略」。取自生產力促進局網站:https://www.hkpc.org/zh-HK/about-us/media-centre/press-releases/2019/digital-transformation-hk,最後更新日期2019年9月25日。