時事分析 | 社會流動及福祉 | 2015-01-12 | 《星島日報》

老年人口比例增 長者自殺需關心



已故著名美國演員羅賓威廉斯(Robin Williams)的名字,成為2014年全球最多Google搜尋次數的關鍵詞。[1]這名終年63歲的影帝級演員,於2014年中輕生離世,令人惋惜,其自殺原因亦惹來各方揣測。

長者易輕生

其實不只羅賓威廉斯,長者的自殺現象及原因,向來值得社會關注。參考世界衛生組織的數字,在2012年,除了英國,多個國家及地區的老人自殺率,均高於其他年齡層。根據香港大學香港賽馬會防止自殺研究中心數字,本港60歲以上長者的自殺率,同樣高於其他年齡層,在2013年每十萬人有21.6人自尋短見。[2]

其實相比1980年代和1990年代,現時香港的長者自殺率已有所下調。以十萬人作單位,香港65歲以上長者自殺率在1982年時為26.7人, 1986年至1995年間,則增至35人以上;不過1996年以後,自殺率除2003年外,均保持在35以下,至2009年後更跌破30,2013年為22.8。但不論長者自殺率起跌,他們踏入人生另一章節,能福樂常駐,生活美滿,乃社會期望,他們因何較易輕生,值得社會關注反思。

自殺源於抑鬱?

何以長者會較其他年齡群容易輕生?有論者將此歸咎於經濟及社會環境急劇轉變,而精神健康服務短缺,人口增長帶來社會壓力,亦是原因。[3]也有多項本地及外國研究提出,精神健康問題,例如抑鬱,才是長者自殺的主因。有外國硏究指出,與年輕尋死者相比,自殺長者更有可能曾受抑鬱折磨,而身患疾病也會衍生情緒問題,以致長者自殺。[4]

香港政府於1999年委託學者進行的《香港長者自殺成因的跨專業研究》(下簡稱《長者自殺研究》),亦得出類似結論。該研究藉着訪問自殺長者之生前親友,剖析62位輕生長者的心理,結果顯示這些自殺長者中,有87%在生前患有精神病,當中以嚴重抑鬱為主,有56.5%長者身受其苦。《長者自殺研究》亦指出,財務問題及社會支援不足,也是引致抑鬱的重要因素。而視力和聽力不足、病患纏身,也容易令長者萌生自殺念頭。[5]

觀言察色 預防長者自殺

知道長者自殺的原因,下一個問題是,我們能防範悲劇發生嗎?《長者自殺研究》指出,長者由萌生自殺念頭到付諸實行,其實有跡可尋。有63%的自殺長者,曾對親友表示有輕生之念,另有四份三輕生者在自殺前一個月內曾經求醫,比率明顯高於隨機訪問的長者(39%)。故《長者自殺研究》指出,親友、護理者以及醫療人員近水樓台,如能觀察到長者有自殺傾向,及早採取措施,或能阻止長者自尋短見。[6]

可惜的是,近水樓台,並不代表能夠及早察覺危機。由1983至1986年的香港長者自殺個案當中,只有19.2%是獨居,與家人同住的,反而多達58.7%。[7]由此可見,即使在同一屋簷下,我們也要對家中長者付出足夠的照顧、關懷及鼓勵,方能協助他們克服病患之苦。

至於醫護人員,《長者自殺研究》提出醫護人員應接受訓練,以識別有自殺傾向及抑鬱的長者,並多花時間輔導。針對因行動不便、居所遠離醫療設施或財政困難而沒有求醫之長者,應設外展服務,主動出擊,以電話或家訪送上問候及關懷。[8]

人口老齡化 資源恐不足

在2002年時,政府透過醫院管理局推行「防止長者自殺計劃」,提高前線社工及醫護人員對長者自殺問題之認識,協助他們分辨有自殺傾向及抑鬱徵兆的長者,並轉介有自殺風險的長者接受老人精神科的專科服務[9],可說是切實回應了《長者自殺研究》加強前線人員服務的建議。計劃推行十載,已有7,000多名有自殺風險長者接受了相關服務。[10]

醫療系統顯然在預防長者自殺上擔當重要角色,惟隨著香港人口老齡化,預期面臨重大挑戰。2007年時,香港有八分之一人口為長者,至2033年,這比例將增加至四分之一。[11]老人多病,在60歲或以上長者當中,有49%患有最少一種慢性疾病,如糖尿病或心臟病,需要接受長期治療、覆診或打針服藥[12],故人口老齡化,也意味醫療服務需求的增加。

現時公營系統的醫生已經人手短缺,急症室輪候時間過長為人詬病。[13]2014年9月發表的一份病人對公立醫院服務滿意程度調查中,亦顯示病人對「家人或照顧者與醫生交談機會」評分偏低。[14]現況尚且如此,未來醫生要撥出時間關心長者精神健康,挑戰不少。

防止長者自殺工作漸見成效

儘管面臨重大挑戰,但近年長者輕生的比例下調,乃不爭的事實。這一方面可能是因為醫學技術一直進步,令普遍長者較以往更為健康,另一方面,政府推行的福利政策及防範長者自殺工作,也功不可沒。

自香港主權回歸中國後,政府推行了多項長者政策,首任行政長官董建華1997年在其首份施政報告中,便提出「老有所養、老有所屬、老有所為」的綱領。[15]安老事務委員會亦於同年成立,為政府提供建議,制訂全面的安老政策。[16]

而自1998/99年度開始推行的「老有所為活動計劃」,十多年來除了在社會推廣老有所為精神及關懷長者風氣外,亦推動長者持續學習和積極參與社會事務。[17]2007年時開始實行的「長者學苑計劃」,至2013年時為長者提供了約54,000個學額;「左鄰右里計劃」則自2008年開始鼓勵各年齡人士成為義工,關心長者,亦歡迎長者成為義工,以己之長貢獻社區。[18]

以上舉例的計劃,均旨在使長者活得精彩,與人保持交往,不致令生活空虛苦悶。數據也顯示近年長者自殺的問題有改善跡象。惟未來香港老人漸多,要令他們身心安康,家人、醫療服務,以及各項社會服務,仍須未雨綢繆。有說希望在明天,但希望不應是球場上青年的專利,也該屬於辛勞一生的長者。關心老一輩的身心健康,各方仍需努力。

 

 

1 "Top Charts," Google, http://www.google.com/trends/topcharts?hl=en#date=2014&geo, accessed December 18, 2014.
2 「集結資源 聯繫隱蔽人群 共同防止自殺」。取自香港大學香港賽馬會防止自殺研究中心網站:http://csrp.hku.hk/dl/forWeb/2014WSPDPR.pdf,最後更新2014年9月10日。
3 Rob O'Brien, "Why are so many elderly Asians killing themselves?" GlobalPost, February 16, 2014, http://www.globalpost.com/dispatch/news/regions/asia-pacific/140203/why-are-so-many-elderly-asians-killing-themselves.
4 Yeates Conwell, Paul R. Duberstein and Eric D. Caine, "Risk factors for suicide in later life," Biological Psychiatry 52(3) (2002), p. 195, 200.
5 Paul S. F. Yip, Iris Chi, Helen Chiu, "A multi-disciplinary study on the causes of elderly suicide in Hong Kong," Elderly Commission, February 2002, p. 6, 41-42, 50-51.
6 Paul S. F. Yip, Iris Chi, Helen Chiu, "A multi-disciplinary study on the causes of elderly suicide in Hong Kong," Elderly Commission, February 2002, p. 53, 56.
7 Paul S. F. Yip, Iris Chi, Helen Chiu, "A multi-disciplinary study on the causes of elderly suicide in Hong Kong," Elderly Commission, February 2002, p. 18.
8 Paul S. F. Yip, Iris Chi, Helen Chiu, "A multi-disciplinary study on the causes of elderly suicide in Hong Kong," Elderly Commission, February 2002, p. 56-57.
9 「立法會二十二題:防止長者自殺計劃」。取自政府新聞處:http://www.info.gov.hk/gia/general/201402/12/P201402120405.htm,最後更新2014年2月12日。
10 同9。
11 「建議撥款撒瑪利亞基金與放寬經濟審查評估準則」,衞生事務委員會,立法會CB(2)1640/11-12(03)號文件,2012年4月16日。
12 《人口政策專責小組報告書》,人口政策專責小組,2003年2月26日,第35頁。
13 「立法會三題:香港醫護人力規劃」。取自政府新聞處:http://www.info.gov.hk/gia/general/201311/27/P201311270507.htm,最後更新2013年11月27日。
14 「醫生少與家屬交談 調查:屯院評分包尾」,《明報》,2014年9月26日,A13。
15 《一九九七年度行政長官施政報告》,1997年10月6日。
16 「關於我們:簡介」。取自安老事務委員會網站:http://www.elderlycommission.gov.hk/cn/About_Us/Introduction.html,最後更新2013年7月5日。
17 「老有所為活動計劃」。取自香港特別行政區政府社會福利署網站:http://www.swd.gov.hk/tc/index/site_pubsvc/page_elderly/sub_csselderly/id_opportunit,最後更新2014年9月30日。
18 「立法會秘書處擬備的背景資料簡介:推廣積極樂頤年」,福利事務委員會,立法會CB(2)737/12-13(06)號文件,2013年3月5日。