時事分析 | 公共行政及法制 | 2018-08-13 | 《星島日報》

追縱一代人 為政策制訂長期打算



剛過去的7月,香港有168名在1997年4至5月出生的人,聚首一堂慶祝21歲生日。[1]他們都是一項由香港大學公共衞生學院推行的長期研究的研究對象,在研究計劃中,被稱為「九七的兒女」。[2]

這些「九七的兒女」,自嬰孩時期至今已三度獲研究團隊邀請,提供多種有助研究的資料。[3]這類鎖定同期出生人士的追蹤研究,也稱為「出生隊列研究」(birth cohort study)[4],在英國、澳洲和新西蘭等地其實都有進行[5],若能善用,對醫療、教育等公共政策的制訂,有莫大幫助。惟這類研究有各種限制,並不容易付諸實行。

排除時代背景影響 更深入全面了解一代人

出生隊列研究的價值,源於研究對象的出生時間皆極為相近,有助研究人員在分析他們的差異時,排除歷史、政策等背景因素的影響[6],研究人員甚至可以透過觀察個人層面的長期變化,探討不同政府措施的有效性。

出生隊列研究的另一大優點,是可以利用長期收集的資料,探討更廣泛的課題。英國歷史最悠久的國家健康與發展研究(National Survey of Health and Development, NSHD),便利用研究對象「由搖籃到退休」等不同人生階段的資料,探討懷孕和分娩護理、嬰兒成長是否受社會階級差異所影響、家庭和環境因素對教育程度的影響、教育與就業和收入的關係,以至老齡化過程等。[7]

良好的出生隊列研究,有助社會深入、全面地了解一代人,也能為政策制訂提供堅實理據。在英國,有研究反映來自貧窮家庭的聰穎兒童,在六歲開始認知能力就被一些能力較差但家景富裕的兒童「超前」,這個發現驅使了當地政府增加學前教育的資源;此外,有研究人員發現在26歲時有精神健康問題的研究對象中,有半數在15歲時已患上精神病,此發現也引起了政策制訂者關注,認為要透過早期介入,促進精神健康。[8]

「九七的兒女」研究則反映二手煙對嬰兒健康的影響,指出在母體內以及出生後暴露在二手煙環境中的嬰兒,出生後首年因而求診及住院的成本達到3,000萬元[9];研究亦發現接受母乳時間愈長的嬰孩,在成長階段受感染、患上哮喘、過胖,以至出現血壓及心理健康問題的風險,較沒有持續接受母乳的兒童低。[10]曾擔任「九七的兒女」第一代研究員的港大醫學院院長梁卓偉稱,該研究的科學證據曾在立法會討論,有助立法會在2007年通過在室內禁煙。[11]

研究漫長 難留住研究對象

出生隊列研究的應用潛力雖然龐大,但要付諸實行,其實有不少挑戰。首先是即使找到足夠的參與者,那些研究對象也未必可以「從一而終」,有機會影響樣本的代表性。[12]以英國的NSHD研究為例,其追縱對象是5,362名在1946年3月其中一個星期於英格蘭、蘇格蘭和威爾斯出生的嬰兒。[13]由他們出生至今,研究團隊已進行24次調查。[14]但到2006至2010年那一波調查前,當初的參與者有13.4%的人已離世、10.6%移居海外、11.1%之前已拒絕參加研究,另有約6%自1999年起已失聯。[15]

至於「九七的兒女」,歷經21寒暑,計劃的活躍參與者亦已縮減至約3,600人[16],較當初的8,327人減少了超過一半。[17]智經曾訪問其中一名「九七的兒女」,其稱在小學時曾接受研究,但因為想到不斷參與調查的麻煩,故現時沒有意欲再加入,又認為網上問卷能吸引較多人參加。

要吸引研究對象現身,確實不易。NSHD所採用的方法,是從研究對象踏入16歲起,每年發出生日卡,概括研究團隊當時的工作、也會介紹該時期的出版刊物,以及提供表格供參與者確認或更改地址。[18]此外,研究參與者在23歲時獲研究人員登文感謝,在65及70歲生日時又會收到有關NSHD的特別小册。[19]未知是否因為這些聯繫奏效,NSHD的調查多年來都能至少保持近八成的回應比率。[20]

至於「九七的兒女」的研究,研究團隊也會定期以郵寄通訊向參與者報告研究成果,讓他們明白參與研究對促進香港以至他區兒童成長和健康發展的貢獻。[21]此外,研究小組又會提供超市和書局禮券、主題公園門票、大學百年紀念郵票等抽獎禮品,鼓勵研究參與者回覆問卷。[22]不過,智經所訪問的「九七的兒女」,就稱近年已沒有收到研究小組的消息,又指雖然是研究的一份子,但不理解自己如何為研究或改善政策制訂作出貢獻。

時光流逝,除了研究參與者可能退出,研究團隊也有可能出現變動。舉例,NSHD研究計劃發起人James WB Douglas醫生,早在1979年便已退休。包括他在內,NSHD研究計劃至今先後已有五名總監統籌。[23]在多次交接後,如何保證研究方向、執行細節等保持原汁原味,不變形、不走樣,都是這類研究的挑戰所在。

規模巨大 需要支援

此外,由於這類研究需要長期進行,成本絕對不菲。以「九七的兒女」為例,每年的營運經費便多達1,000至2,000萬元,現有經費僅能支撐至本年底。[24]

不難預期,欠缺長期而穩定的資助,出生隊列研究便要面對規模縮減,甚至中止的風險。一項在新西蘭進行的出生隊列研究,就曾經歷政府削減投入研究的資金,令研究對象由至少6,800人大減至2,000人左右。[25]要確保出生隊列研究的持續性,擴闊資金來源是方法之一。「九七的兒女」除了獲得公帑資助,也有獲得私人性質的資金的投入。[26]此外,在其他人使用研究數據時收取費用,也可能是開拓收入來源的一個方法。[27]

當然,規模龐大的出生隊列研究,若有政府支持,成事的機會將更大。所謂的支持不一定是資助,還可以是提供資訊,讓研究人員從市民的健康、教育、福利、稅款等各式各樣的資料,更深入了解所研究的範疇。[28]英國便有出生隊列研究運用參與者的出生和教育記錄協助分析。[29]這固然需要先徵求研究參與者同意[30],但也需要合適的制度,讓研究人員能夠合理地取用相關資料。

世事如棋局局新,隨着時間過去,環境改變,香港或者需要更多的出生隊列研究,以分析不同社會、經濟及文化因素為市民帶來的影響。政府和各界人士在這方面的投入,是否會相應增加?

1 陳倩婷,「【九七的兒女】發表逾80篇論文 梁卓偉:港欠經費支援醫療數據庫」。取自香港01網站:https://www.hk01.com/article/216241,最後更新日期2018年7月28日;「關於我們」。取自香港大學公共衞生學院「九七的兒女」出生隊列研究網站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/about-us,查詢日期2018年6月27日。
2 「關於我們」。取自香港大學公共衞生學院「九七的兒女」出生隊列研究網站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/about-us,查詢日期2018年6月27日。
3 陳倩婷,「【九七的兒女】發表逾80篇論文 梁卓偉:港欠經費支援醫療數據庫」。取自香港01網站:https://www.hk01.com/article/216241,最後更新日期2018年7月28日。
4 "Birth cohort studies: What are the birth cohort studies?" University College London, http://www.ucl.ac.uk/ioe/departments-centres/centres/centre-for-longitudinal-studies/layout-components/accordion/birth-cohort-studies, accessed June 25, 2018; "The case for a new Australian birth cohort study," The University of Queensland Institute for Social Science Research, November 6, 2014, p. 8.
5 "Birth cohort studies: What are the birth cohort studies?" University College London, http://www.ucl.ac.uk/ioe/departments-centres/centres/centre-for-longitudinal-studies/layout-components/accordion/birth-cohort-studies, accessed June 25, 2018; "The case for a new Australian birth cohort study," The University of Queensland Institute for Social Science Research, November 6, 2014, p. 16; Hon Carmel Sepuloni, "Funding boost for Growing Up in New Zealand Study," Beehive.govt.nz, https://www.beehive.govt.nz/release/funding-boost-growing-new-zealand-study, last modified May 15, 2018.
6 "The case for a new Australian birth cohort study," The University of Queensland Institute for Social Science Research, November 6, 2014, p. 9.
7 "About the NSHD," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd, accessed June 25, 2018; "NSHD: Summary of Data Collected," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd/summary-data-collected, accessed June 25, 2018.
8 "Case study on the impact of IOE research: The British birth cohort studies," Institute of Education University of London, July 2010, p. 5.
9 T H Lam et al., "A prospective study on environmental tobacco smoke (ETS) and hospitalization due to respiratory illness in a birth cohort in Hong Kong," Health Services Research Committee, April 2002, pp. 19 and 22.
10 「港大公布『九七的兒女』追蹤研究揭示推動母乳餵哺有利改善香港公共衞生現場聯署『愛嬰行動』聯合聲明籲政府盡快落實《香港守則》」。取自香港大學公共衞生學院網站:https://sph.hku.hk/tc/news/press-releases/press-releases-2014/hku-announces-a-children-of-1997-cohort-study-showing-breastfeeding-s-impact-on-hong-kong-s-public-health-baby-friendly-action-joint-declaration-signed-on-site-to-urge-for-immediate-implementation-of-the-hk-code,最後更新日期2014年7月18日。
11 朱韻斐,「【九七的兒女】梁卓偉憶研究歷四代更替 倘無新資助憂失21年數據」。取自香港01網站:https://www.hk01.com/article/215657/,最後更新日期2018年7月28日。
12 M. Stafford et al., "Using a birth cohort to study ageing: representativeness and response rates in the National Survey of Health and Development," European Journal of Ageing 10(2) (2013), p. 145.
13 "About the NSHD," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd, accessed June 25, 2018.
14 同13。
15 同12,第146頁。
16 陳倩婷,「【九七的兒女】港大追蹤研究數千港B 研究員呼喚『失散BB』歸隊」。取自香港01網站:https://www.hk01.com/article/215645,最後更新日期2018年7月28日。
17 同2。
18 "Communicating with our members," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/nshd/about-nshd/communicating-members, accessed June 27, 2018.
19 同18。
20 "Response rates," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, http://www.nshd.mrc.ac.uk/data/response-rates, accessed June 27, 2018.
21 「家長通訊」。取自香港大學公共衞生學院「九七的兒女」出生隊列研究網站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/publications/newsletters,查詢日期2018年6月27日。
22 「『九七的兒女』出生隊列研究2011冬季通訊」,衞生署、香港大學李嘉誠醫學院公共衞生學院,2011年12月。
23 "The Douglas Children: History of the NSHD and the scientific legacy of Dr James Douglas," MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL: LHA & MRC National Survey of Health and Development: NSHD, https://www.nshd.mrc.ac.uk/study-members/douglas-children, accessed June 28, 2018; "New Director of MRC Unit for Lifelong Health and Ageing at UCL," University College London, http://www.ucl.ac.uk/news/slms/slms-news/slms/LHA-director, last modified February 1, 2017.
24 同3。
25 "9. Growing Up in New Zealand Study—Funding," New Zealand Parliament, https://www.parliament.nz/en/pb/hansard-debates/rhr/document/HansS_20161020_052950000/9-growing-up-in-new-zealand-study-funding, accessed June 28, 2018; Hon Carmel Sepuloni, "Funding boost for Growing Up in New Zealand Study," Beehive.govt.nz, https://www.beehive.govt.nz/release/funding-boost-growing-new-zealand-study, last modified May 15, 2018.
26 「研究經費」。取自香港大學公共衞生學院「九七的兒女」出生隊列研究網站:https://aprmay97.sph.hku.hk/index.php/funding,查詢日期2018年6月28日;"About WYNG Foundation," WYNG Foundation, http://wyng.hk/wp/about, accessed June 28, 2018.
27 Alan Doyle and Jean Golding, "The costing and funding of longitudinal birth cohort studies," Paediatric and Perinatal Epidemiology, 23(Suppl. 1) (2009), p. 87.
28 "Data Linkage," Centre for Longitudinal Studies, http://www.cls.ioe.ac.uk/page.aspx?&sitesectionid=1342&sitesectiontitle=Data+Linkage, accessed June 28, 2018.
29 同28。
30 "Linking cohort study data to administrative records: The challenges of consent and coverage," Centre for Longitudinal Studies, http://www.cls.ioe.ac.uk/page.aspx?&sitesectionid=1218&sitesectiontitle=Linking+cohort+study+data+to+administrative+records%3A+The+challenges+of+consent+and+coverage, accessed June 28, 2018.