時事分析 | 區域及經貿發展 | 2020-04-29 | 《信報》

為企業設緩衝期 破產保護可成急救藥?



從中美貿易戰升溫,到本港發生反修例社會運動,繼而全球爆發新型冠狀病毒肺炎,本港各行各業,特別是零售、酒店及旅遊以及出口等行業均嚴重受創,經濟步入衰退。[1]本港大大小小企業正經歷艱難時刻,裁員、結業時有所聞,早前就有書局結束全線16間門市的業務,並遣散估計過百名員工。[2]

除了派錢和貸款擔保,政府還有甚麼方法可以拯救瀕臨倒閉邊緣的企業?前財經事務及庫務局局長劉怡翔早前接受外媒訪問,透露計劃設立類似美國《破產法》第十一章的企業拯救程序法案,以幫助企業應對經濟困境。[3]這項在香港討論多年的法定程序,或可成為企業「吊命」的急救藥。

環球經濟疲弱,中小企首當其衝,本港多個行業正承受生意斷崖式下跌、面臨資金鏈斷裂的危機。過去數月,政府已推出多項紓困措施,包括在預算案中提出由政府100%擔保的特惠低息貸款計劃,擔保費全免、首六個月可以「還息不還本」,以向周轉困難的中小企提供資金,最快於本月開始接受申請。[4]政府又成立兩輪分別300億及1,375億元的「防疫抗疫基金」,為受今次疫情重創的行業提供財政緩助,更史無前例地為僱主提供工資補貼,希望保住打工仔的飯碗。[5]雖然政府大力加碼「撐企業」,企業亦正陸續獲發基金資助,惟部分行業被勒令停業,其間收入全無,仍要繳付租金及員工薪金等開支,有企業直指所獲資助都不夠交租,加上疫情尚未有完結的兆頭,倒閉潮會否出現仍有待觀察。[6]

破產清盤求助個案升 料更多企業倒閉

有「清盤王」之稱的德勤中國副主席黎嘉恩3月初接受傳媒訪問時表示,觀察到本港大中小企業全面受到影響,破產數字呈上升趨勢,他每日均接獲一至兩單清盤或破產案件,涵蓋零售、餐飲、酒店及物流等眾多行業,甚至有上市公司。[7]根據破產管理署統計數字,今年1月提交破產呈請個案共703宗,較去年同期的665宗上升5.7%。[8]不過黎指出,此數據一般滯後三個月至半年,他預料將有更多公司倒閉。[9]

假如企業不敵財政困難,最終要清盤,將所有資產變賣套現以償付債務,並將公司結束,不同持份者均會有損失。[10]有律師指出,企業清盤,員工不但失去工作,亦未必能夠領取全數欠薪;供應商和股東均屬無抵押債權人,獲發還債項的次序較後,變相可以取回貨款或投資的機會較低;而消費者購買了預繳式服務、商品,也很大機會追訴無門。[11]

其實並非每間面對經濟危機的企業均必須「即時死亡」——落得清盤或破產收場。黎嘉恩指出,他接手的個案中,大部分公司是現金流出現問題,或短期內不能清償債務,並非返魂乏術,只是需要專業人士協助。[12]本港若有一個良好的企業破產制度,或可以讓企業多一段緩衝期,在破產前有絕地求生的機會。[13]

破產保護暫禁債主追債 讓企業趁機重組業務

在美國,財困的企業不一定要直接清盤,它們可以根據美國《破產法》第十一章申請「破產保護」(bankruptcy protection),進行重組和尋求「白武士」融資,給予東山再起的機會。[14]較為熟悉的例子有美國玩具連鎖店玩具反斗城和快時尚品牌Forever 21,兩間公司因為負債纍纍,分別在2017年及去年申請破產保護,並得到融資維持業務運作。[15]

破產保護的特別之處,在於企業一旦提出破產申請,便可以擁有一段時間的保護期,期內債權人不得就提出破產呈請之前的任何債務,向企業追討、收回財產、沒收抵押品,和要求法庭判決,為負債企業提供了喘息的機會,從而有更多時間專注制定重組業務計劃,改善財政狀況。[16]破產保護可由企業自願入稟申請,也可由債權人入稟申請(非自願呈請)。[17]在提出申請法庭頒布暫免令後,企業要在120天內提出重組計劃,相關日數經法庭准許最多可延長至18個月,然後等待債權人及法庭接納重組計劃。[18]

為了確保債權人的利益,重組計劃內容必須包括索償分類,以及如何處理企業目前面對的每項索償。債權人在重組中亦有角色,一般會由七個最大的無抵押債權人,組成債權人委員會,他們可以與負債企業協商、調查企業的操守和經營狀況,並參與制訂重組計劃。而債權受到損害的債權人,均可參與投票表決重組計劃。[19]重組計劃要得到各索償分類中,按債權價值計算、持有至少三分之二債權價值的債權人,和按人數計算、超過一半的債權人贊成,方可獲通過。若重組計劃得到接納,企業在提出破產申請前的大部分債務大多會得到解除,並簽訂新的合約,然後根據重組計劃的條款來償還債務。[20]另外,為支持企業得到新資金繼續營運,經法庭批准後,企業可獲得新的貸款,而提供資金的「白武士」可獲優先還款。[21]

通用汽車起死回生 惟供應商及僱員仍受打擊

透過申請破產保護,有美國企業成功起死回生,經典例子有美國通用汽車。2008年時,該公司因品牌策略不當、人力成本沉重,並受到高油價打擊,導致部分車種業績大幅衰退,加上金融海嘯爆發,全球經濟下滑,其財務狀況急速惡化,終在翌年申請破產保護。其後,通用汽車大刀闊斧重整業務,出售旗下多個被視為不良資產的品牌,裁員逾三萬人,關閉13間工廠,又實施以股票換公司債券,並接受美國和加拿大政府的貸款。結果通用汽車在2010年第二季獲利13億美元,並重返股市,將上市募集資金償還予美加政府。[22]

不過,需注意的是,破產保護雖為陷入財政困難的企業增添緩衝期,讓企業有機會尋找新資金和改善業務,但它並非萬能仙丹,因企業重組不一定會成功,可能最終還是要清盤。另外,重組業務過程中,相關持份者如處於同一產業鏈上下游的廠商和僱員仍會受到衝擊。例如申請破產保護的企業會拖延付款,令供應商短時間內無法收回貨款;再者,業務重組後,或許只有小部分的供應商能夠再和企業簽訂新合約[23],其餘供應商則無法受惠。

為保障供應商,在美國破產法中設有一些條款,例如,若貨物是在買家申請破產前45天內交付及由買家收取,供應商則有權行使貨物索回權,以取回貨物、在破產索償中優先、甚至即時收回欠款。然而,這些條款在實際執行時卻有技術困難,因企業在取得新融資時,作為融資條件,貸款人通常會對買家的幾乎所有財產設下留置權(lien),使供應商幾乎沒有可能在企業償清債務前行使貨物索回權。[24]而企業要改善財政狀況,少不免節流,有可能裁走部分員工。在通用汽車的案例中,雖然該公司拯救成功,但也拖累三萬名員工失去生計[25],以及逾百間亞洲的供應商受重創。[26]

香港意見分歧大 建議逾20年尚未立法

目前,當本港企業陷入財困,在進行清盤法律程序以外,主要有兩條出路。第一條出路是自行嘗試與債權人磋商,以達成一個可行的還債妥協方案,從而看債權人會否撤回清盤呈請。另一條出路是根據《公司條例》第166條提出債務重組之建議,法庭或會頒令召開會議,讓所有相關人士商討及談判債務償還安排的細節。[27]不過,這兩個方法都沒有明確訂定在償債安排計劃制訂期間,有一個具約束力的「暫止期」,限制債權人不得採取法律行動[28],未能做到美國破產保護般,暫緩清盤,為企業提供喘息活命的空間。

其實早於1996年,法律改革委員會已經建議以「臨時監管」方式,在香港設立法定企業拯救程序,為陷入財政困難的公司,提供不予採取法律行動的「暫止期」。[29]另有會計界專業人士多次表示,本港若有破產保護,可助部分企業避過清盤厄運。[30]港府曾在2001年向立法會呈交訂立企業拯救程序建議草案,未獲通過,又在2014年公布「設立法定企業拯救程序」的詳細建議,但由於有關立法建議相當複雜,加上持份者意見分歧,政府決定進一步諮詢相關持份者,及擬備有關的修訂條例草案,結果多次推後向立法會提交修訂條例草案的時間表。[31]

本港企業拯救程序立法其中一個主要分歧,是對勞工權益的保障。在2017至18年度,新的立法建議曾諮詢勞工顧問委員會的意見。[32]有勞方代表質疑財困企業進入企業拯救程序持續營運,僱員雖不會被即時遣散,同時令欠薪情況加劇,甚至超出破欠基金保障上限,及可能失去債權人身份,更無談判籌碼,最終申索無門。[33]

因應現時經濟狀況,政府計劃於明年初推出法定企業拯救程序新草案。縱使在現時經濟環境影響下,社會均希望能夠保住企業,從而保住打工仔的飯碗,反對聲音或有所減退[34],政府在擬定法案時,仍應盡力保障各方獲得公平的待遇。

另外,若政府認為法定企業拯救程序能幫助企業渡過今次經濟困境,應考慮加快立法準備工作,盡快提交上立法會,及努力凝聚社會共識,力求在今屆立法會任期完結前通過,讓「急救藥」儘快應市,使更多「病人」及早恢復健康。

1 「二零一九年經濟概況及二零二零年展望」,財政司司長辦公室政府經濟顧問辦公室,2020年2月,第1至2及21頁。
2 〈大眾書局全線結業 員工傍晚突接大信封〉,《明報》,2020年3月19日,A03頁。
3 Alun John, “Hong Kong drawing up plans for Chapter-11 style bankruptcy system,” Reuters, March 17, 2020, https://www.reuters.com/article/us-hongkong-economy-bankruptcy/hong-kong-drawing-up-plans-for-chapter-11-style-bankruptcy-system-idUSKBN2140CT.
4 「陳茂波網誌:力保經濟元氣」。取自政府新聞網網站:https://www.news.gov.hk/chi/2020/03/20200322/20200322_092818_986.html?type=ticker,最後更新日期2020年3月22 日。
5 「分目700 一般非經常開支新項目『防疫抗疫基金』」,立法會財務委員會,立法會FCR(2019 -20)46號文件,2020年2月21日,第1、4及5頁;「行政長官抗疫記者會開場發言(只有中文)(附圖/短片)」。取自政府新聞公報網站:https://www.info.gov.hk/gia/general/202004/08/P2020040800828.htm,最後更新日期2020年4月8日。
6 「【電影業停工】政府補貼不足 黃百鳴為業界發聲︰點解得戲院有補助」。取自蘋果日報網站:https://hk.appledaily.com/entertainment/20200409/2LKYQTQMMSCRIS2PMPA53ZC6M4/,最後更新日期2020年4月9日。
7 李嘉茹,「【專訪】『清盤王』黎嘉恩:每周最少接一單清盤案 最壞情況恐見倒閉潮」。取自蘋果日報網站:https://hk.appledaily.com/finance/20200302/6S3MMKJCWUVI5E76LEUYANJB24/,最後更新日期2020年3月2日;鄺月婷,「【專訪】日接一宗破產清盤案 『清盤王』教財困企業如何斷捨離。取自香港01網站:https://www.hk01.com/專題人訪/444192/專訪-日接一宗破產清盤案-清盤王-教財困企業如何斷捨離,最後更新日期2020年3月11日。
8 「強制公司清盤案及破產案統計數字」。取自破產管理署網站:https://www.oro.gov.hk/cgi-bin/oro/stat_c.cgi?stat_type=B&start_year=2015&start_month=1&end_year=2020&end_month=1&Search=%E6%90%9C%E5%B0%8B,最後更新日期2020年3月23日。
9 鄺月婷,「【專訪】日接一宗破產清盤案 『清盤王』教財困企業如何斷捨離。取自香港01網站:https://www.hk01.com/專題人訪/444192/專訪-日接一宗破產清盤案-清盤王-教財困企業如何斷捨離,最後更新日期2020年3月11日。
10「A. 哪類公司可被清盤?」。取自社區法網網站:https://www.clic.org.hk/tc/topics/bankruptcy_IndividualVoluntaryArrangement_Companies_Winding_up/companies_Winding_up/What_kind_of_companies_can_be_wound_up/index.shtml,查詢日期2020年3月24日。
11 曹佩鈞,「遇上公司清盤倒閉 員工與消費者怎麼辦?」。取自香港經濟日報網站:https://wealth.hket.com/article/2459594/,最後更新日期2019年9月25日。
12 李嘉茹,「【專訪】『清盤王』黎嘉恩:每周最少接一單清盤案 最壞情況恐見倒閉潮」。取自蘋果日報網站:https://hk.appledaily.com/finance/20200302/6S3MMKJCWUVI5E76LEUYANJB24/,最後更新日期2020年3月2日。
13 同12。
14 「保障你的利益— 認識美國破產法第11章」。取自香港出口信用保險局網站:https://main.hkecic-eclink.com/compass/eng/200806/003-COMPASS-summer-2008.pdf,查詢日期2020年3月24日。
15 「玩具反斗城美國申請破產保護」。取自信報財經新聞網站:https://www2.hkej.com/instantnews/international/article/1660306,最後更新日期2017年9月19日;” Fashion retailer Forever 21 files for bankruptcy protection,” The Guardian, September 30, 2019, https://www.theguardian.com/business/2019/sep/30/forever-21-global-fast-fashion-retailer-files-for-bankruptcy.
16 “Chapter 11 - Bankruptcy Basics,” United States Courts, https://www.uscourts.gov/services-forms/bankruptcy/bankruptcy-basics/chapter-11-bankruptcy-basics, accessed March 25, 2020.
17 同16。
18 同14。
19 同16。
20 同16。
21 同16。
22 YiJu,「破產保護後的通用汽車重返榮耀」。取自Stockfeel網站:https://www.stockfeel.com.tw/破產保護後的通用汽車重返榮耀/,最後更新日期2015年5月3日。
23 黃亦筠,「通用破產 台灣供應商靠中國救命」。取自天下雜誌網站:https://www.cw.com.tw/article/article.action?id=5001557,最後更新日期2011年4月13日。
24 「出口商須知- 《美國破產法》第11章」。取自香港出口信用保險局網站:http://www.hkecic.com/files/glancepdf/chapter_tc20171228110326875.pdf,查詢日期2020年3月26日,第28至29頁。
25 同22。
26 同23。
27 「E. 清盤以外之解決方法」。取自社區法網網站:https://www.clic.org.hk/tc/topics/bankruptcy_IndividualVoluntaryArrangement_Companies_Winding_up/companies_Winding_up/Alternatives_to_winding_up/index.shtml,查詢日期2020年3月24日。
28 「把公司破產法例現代化」,立法會財經事務委員會,立法會CB(1)237/11-12(05)號文件,2011年10月31日,第2頁。
29 「檢討企業拯救程序立法建議公眾諮詢」,立法會財經事務委員會,立法會CB(1)191/09-10(01)號文件,2009年10月,第1頁。
30 陳雪蕾,「德勤籲港設破產保護 黎嘉恩:較中美落後 累企業失救」。取自蘋果日報網站:https://hk.finance.appledaily.com/finance/daily/article/20171006/20174192,最後更新日期2017年10月6日;李嘉茹,「【專訪】『清盤王』黎嘉恩:每周最少接一單清盤案 最壞情況恐見倒閉潮」。取自蘋果日報網站:https://hk.appledaily.com/finance/20200302/6S3MMKJCWUVI5E76LEUYANJB24/,最後更新日期2020年3月2日。
31 「檢討公司破產法例及設立法定企業拯救程序最新背景資料簡介」,立法會財經事務委員會,立法會CB(1)1668/13-14(02)號文件,2014年7月4日,第2及7頁;「在財經事務及庫務局財經事務科保留兩個首長級編外職位背景資料簡介」,立法會財經事務委員會,立法會CB(1)625/17-18(08)號文件,2018年2月28日,第5頁;Alun John, “Hong Kong drawing up plans for Chapter-11 style bankruptcy system,” Reuters, March 17, 2020, https://www.reuters.com/article/us-hongkong-economy-bankruptcy/hong-kong-drawing-up-plans-for-chapter-11-style-bankruptcy-system-idUSKBN2140CT.
32 「勞工顧問委員會報告2017-2018第三章2017-2018年度的活動」。取自勞工處網站:https://www.labour.gov.hk/tc/public/dd/lab/report/2017/chapter3.htm,最後更新日期2019年8月2日。
33 畢礎暉,〈鄧家彪拒撐 企業拯救程序   憂僱員討欠薪無籌碼 如糖衣陷阱〉,《信報財經新聞》,2019年1月8日,A12頁。
34 同3。