時事分析 | 社會流動及福祉 | 2020-05-28 | 《經濟日報》

#FreePeriods 一場消除「月經貧窮」的運動



女性每月總有「嗰幾日唔方便」,需要用上各種衞生用品。這些每片數元、看似唾手可得的生活必需品,卻不是每位女士都負擔得起。外國近年掀起#FreePeriods運動,旨在為基層女性解決「月經貧窮」(Period poverty)的問題。適逢每年5月28日的「世界月經衞生日」(Menstrual Hygiene Day)將至,各界不妨關注女性的月經護理問題。[1]

一般而言,女性會在10至15歲踏入青春期,生殖器官便會受荷爾蒙影響,開始周期性排出卵子,出現初經[2];直至45至55歲,荷爾蒙開始減少,才步向停經。[3]聯合國人口基金指出,以每個月經周期28天、每次5天計算,女性平均一生經歷月事2,535天,即相當於近7年。[4]

英國調查:為買衞生用品 六成女性需緊縮開支

說起貧窮,人們大多聯想到缺乏食物、衣服、居所等,但原來月經來潮時所需的衞生用品,對很多女性也是一種負擔,部分更是生活在已發展國家。英國月經杯品牌Intimina去年訪問當地2,000名18至55歲的女性,發現她們每月平均花費10.24英鎊(約96.3港元[5])購買衞生用品;有60%受訪者表示她們需要節省其他開支,才能應付購買衞生用品的費用。[6]

當地另一兒童慈善機構Plan International UK亦於2017年發表調查,指出當地1,000名受訪的14至21歲女生,有15%表示因經濟原因難以負擔衞生用品;14%稱因經濟問題而需要向朋友借用衞生用品。[7]

美國婦產科學醫學期刊去年2月發表研究,則發現183名居於密蘇里州聖路易斯的低收入女受訪者中,有64%曾於被訪前一年內未能負擔購買衞生用品,當中21%更是每月均難以負擔這部分的開支。[8]

亂用替代品 增細菌感染風險

受「月經貧窮」困擾的女性,不僅要為生活開支煩惱。她們或因為想減少更換衞生用品的次數,而不敢外出,導致健康和學習出現問題。英國里茲一名女學生接受傳媒訪問時便表示,由於家境貧困無法負擔衞生用品的開支,每個月總有些日子未能上學,並稱有時會以廁紙代替衞生用品。[9]

此外,部分基層女性更會使用抹布、在公廁索取的嬰兒尿布,甚至把報紙塞進襪子,以代替衞生用品。[10]然而,女性重複使用衞生用品,或以抹布、廁紙等作為替代品,均有機會導致皮膚敏感、陰道痕癢,亦會增加患上細菌性陰道炎和尿道炎的風險。月經來潮所衍生的擔憂,也會形成精神壓力,增加女性抑鬱、焦慮等風險。[11]

英女生發起#FreePeriods運動 喚起社會關注

為了支援面對「月經貧窮」的女性,英國女學生Amika George於2017年發起#FreePeriods運動,要求政府為低收入家庭的女生,免費提供衞生用品。組織先後舉辦網上聯署、接受媒體訪問、撰寫文章宣揚理念。由其號召,於同年12月在唐寧街進行的請願[12],獲得超過2,000人響應,包括著名時裝模特兒Adwoa Aboah及Daisy Lowe。[13]

Amika George認為,「月經貧窮」是父權社會下的現象,又指責當地由男性主導的議會,未有就問題作出任何回應。她指「月經貧窮」會阻礙基層女生接受教育進度及實現抱負,促請政府介入。[14]

回應方向一:政府斥資向女性免費提供衛生巾

面對各界的關注,部分國家已作出回應。英國政府去年訂下於2030年或之前消除「月經貧窮」的目標,並承諾撥款25萬英鎊(約235萬港元[15]) 處理問題。[16]兩個月後,政府成立「月經貧窮督導委員會」(Period Poverty Taskforce),供持份者商討方案,協助基層女性獲取衞生用品,以及透過教育消除各界對月經的不良印象。[17]英國教育部及後宣布將於2019/20學年起,向全國11至18歲的女學生,免費派發衞生巾、衞生綿條等用品,並估計多達170萬名女生受惠。[18]

此外,蘇格蘭議會於今年2月通過新法案的首輪投票,擬讓當地所有女性,在指定的社區中心、青年中心及藥房,免費索取生理用品,預計每年開支約2,410萬英鎊(約2.3億港元[19])。[20]

回應方向二:降低衞生用品銷售稅

另一邊廂,有意見認為「月經貧窮」的其中一個原因,是部分國家向衞生用品徵收稅項。[21]多年來,歐盟把女性衞生用品分類為「奢侈品、非必需品」(luxury/ non-essential products)[22],而根據歐盟法例,政府需向相關產品徵收最少15%的增值稅(Value-added tax)[23],變相提高了衞生用品的銷售價格,讓基層女性更加難負擔。

女性衞生用品的稅收議題,近年引起歐洲多國的政壇關注,早年英國辯論應否「脫歐」時,便有意見提出英國可透過與歐盟「分手」,取回撤銷向衞生用品徵收增值稅的決定權。另有意見則倡議利用相關稅款成立基金,支援遭受家暴及無家可歸的女性。[24]此外,多國與歐盟商議後下調稅項,其中法國把增值稅由20%降至5.5%[25];德國則由19%減至7%。[26]

在香港,財政司司長陳茂波早前接受外國媒體訪問時,表示不排除會開徵銷售稅。[27]假如政府真的有意開徵銷售稅,在研究細節時,相信也會考慮少收,甚至豁免部分物品的稅項。而因應各地對於「月經貧窮」的關注,預期民間也可能爭取減收或豁免女性衞生用品的銷售稅。

支援基層女性 社企教製循環再用衞生巾

前文提及,全球多國的「月經貧窮」狀況,究竟香港女性有否遇上類似問題呢?環保月事用品網店「解放月事」創辦人陳鈺霖今年初接受報章訪問時指,曾有社工分享較極端的個案,指部分家境清貧的女學生,會為了省錢而使用一片衞生巾達八小時,而非建議的三至四小時。不過她補充,本港很少基層女性買不起衞生用品,只是部分會較難負擔比較舒適的產品。[28]由此可見,本港「月經貧窮」的問題雖不似嚴重,但仍有部分女性無奈地要「慳住用」。

為了協助本港基層女性,同時讓她們多一個較環保的選擇,陳鈺霖早前申請社創基金資助成立「解放月事」,舉辦各種工作坊教導女性用毛巾、舊衣物,縫製成可循環再造的衞生巾。[29]

話說回來,月經是每個女性自踏入青春期後,每月均會出現的生理現象。要讓女性活得健康、有尊嚴,社會必須設法應對「月經貧窮」,使她們不會因為經濟負擔,而在月事期間受到額外之苦。

1 “About Menstrual Hygiene (MH) Day,” 28 May Menstrual Hygiene Day, https://menstrualhygieneday.org/about/about-mhday/, accessed May 6, 2020.
2 「性教育」。取自衞生署學生健康服務網站:https://www.studenthealth.gov.hk/tc_chi/health/health_se/health_se_ps.html,最後更新日期2018年10月16日。
3 「更年期」。取自香港家庭計劃指導會網站:https://www.famplan.org.hk/zh/health-info/menopause,查詢日期2020年3月17日。
4 “Celebrating menstruation, from menarche to menopause,” United Nations Population Fund, https://esaro.unfpa.org/en/news/celebrating-menstruation-menarche-menopause, last modified May 24, 2018.
5 按2020年5月18日的匯率,即1英鎊等於9.4港元計算。
6 Laura Hampson, “Women spend £5,000 on period products in their lifetime,” Evening Standard, November 28, 2019, https://www.standard.co.uk/lifestyle/health/how-much-do-women-spend-on-period-products-a4299531.html.
7 “1 IN 10 Girls have been unable to afford sanitary wear, survey finds,” Plan International UK, https://plan-uk.org/media-centre/1-in-10-girls-have-been-unable-to-afford-sanitary-wear-survey-finds, last modified October 13, 2017.
8 Pallavi Bharadwaj, “Period Poverty Occurs in the United States, Too,” Engineering for Change, https://www.engineeringforchange.org/news/period-poverty-occurs-united-states/, last modified July 4, 2019.
9 “Schoolgirl claims period poverty still a 'serious issue',” BBC, March 8, 2018, https://www.bbc.com/news/uk-england-leeds-43329406.
10 Pallavi Bharadwaj, “Period Poverty Occurs in the United States, Too,” Engineering for Change, https://www.engineeringforchange.org/news/period-poverty-occurs-united-states/, last modified July 4, 2019; Amika George, “Why I'm leading the #FreePeriods campaign,” CNN, September 26, 2018, https://edition.cnn.com/2018/09/26/opinions/free-period-campaign-amika-george/index.html.
11 Ashley Rapp and Sidonie Kilpatrick, “Changing the Cycle: Period Poverty as a Public Health Crisis,” https://sph.umich.edu/pursuit/2020posts/period-poverty.html, last modified February 4, 2020.
12 Amika George, “Why I'm leading the #FreePeriods campaign,” CNN, September 26, 2018, https://edition.cnn.com/2018/09/26/opinions/free-period-campaign-amika-george/index.html; Emily Dixon, “England to provide free sanitary products to high school students,” CNN, March 14, 2019, https://edition.cnn.com/2019/03/13/uk/uk-free-sanitary-products-schools-scli-gbr-intl/index.html.
13 “The #Freeperiods Campaign,” Pink Protest, https://www.pinkprotest.org/freeperiods, accessed May 6, 2020.
14 Amika George, “Why I'm leading the #FreePeriods campaign,” CNN, September 26, 2018, https://edition.cnn.com/2018/09/26/opinions/free-period-campaign-amika-george/index.html.
15 同5。
16 “Penny Mordaunt launches new funds to tackle period poverty globally,” Gov.UK, https://www.gov.uk/government/news/penny-mordaunt-launches-new-funds-to-tackle-period-poverty-globally, last modified March 4, 2019.
17 “Period Poverty Taskforce - Minister announces next steps on Menstrual Hygiene Day,” Gov.UK, https://www.gov.uk/government/news/period-poverty-taskforce-minister-announces-next-steps-on-menstrual-hygiene-day, last modified May 28, 2019.
18 Emily Dixon, “England to provide free sanitary products to high school students,” CNN, March 14, 2019, https://edition.cnn.com/2019/03/13/uk/uk-free-sanitary-products-schools-scli-gbr-intl/index.html; Richard Adams, “Free period products to be available in schools and colleges in England,” The Guardian, January 18, 2020, https://www.theguardian.com/education/2020/jan/18/free-period-products-to-be-available-in-schools-and-colleges-in-england.
19 同5。
20 Elizabeth Howcroft, “Scottish parliament approves free sanitary products for all women,” Reuters, February 25, 2020, https://www.reuters.com/article/us-britain-scotland-sanitary-idUSKBN20J1NZ?taid=5e5547e3ee23af00013b320d&utm_campaign=trueAnthem:+Trending+Content&utm_medium=trueAnthem&utm_source=twitter.
21 “TAMPON TAX: What is the tampon tax and when will it be scrapped?,” The Sun, March 11, 2020, https://www.thesun.co.uk/money/6657416/tampon-tax-uk/.
22 同21。
23 Elke Asen, “VAT Rates in Europe,” Tax Foundation, https://taxfoundation.org/vat-rates-europe-2019/, last modified February 28, 2019.
24 Fiona Dwyer, “What will happen to Tampon Tax post-Brexit?,” Bdaily News, https://bdaily.co.uk/articles/2018/12/06/what-will-happen-to-tampon-tax-post-brexit, last modified December 6, 2018.
25 “France votes to reduce tax on tampons and sanitary towels,” The Guardian, December 11, 2015, https://www.theguardian.com/world/2015/dec/11/france-votes-cut-tax-tampons-sanitary-towels.
26 Patrick Collinson, “Budget 2020: chancellor plans to finally end tampon tax,” The Guardian, March 6, 2020, https://www.theguardian.com/uk-news/2020/mar/06/budget-2020-chancellor-plans-to-finally-end-tampon-tax.
27 胡學能,「陳茂波稱不排除開徵銷售稅 明白具爭議性需社會辯論」。取自香港01網站:https://www.hk01.com/財經快訊/442604/陳茂波稱不排除開徵銷售稅-明白具爭議性需社會辯論,最後更新日期2020年3月3日。
28 張綺霞,〈手作衞生巾網店創辦人 解決基層婦女「月事貧窮」〉,《信報》,2020年1月2日,C03頁。
29 同28。